22.09.2020
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Meine Summit Challenge

Meine Summit Challenge

Geh nach Hause, Aron, sagt die Stimme. ZIEHEN SIE IHRE SKI AN, GENIESSEN SIE DIE FAHRT. Sie haben 58 dieser vierzehn Jahre bestiegen - Sie brauchen kein weiteres. Komm schon, lass es sein.

Aron Ralston

Fotoillustration von Mark Hooper

Aron Ralston

Von links: 07.02.03> Capitol Peak; 17.03.04> El Diente Peak; 3-14-03> North Maroon Peak

Aron Ralston

Von links: 27.01.05> Redcloud Peak; 27.01.01> Little Bear Peak; 06.03.05> Sonnenlichtspitze

Aron Ralston

Von links: 23.12.01> Greys Peak; 25.01.03> Longs Peak; 13.01.01> Antero montieren

Aron Ralston

WAS JETZT? Ralston am Animas River in Colorado am 8. März 2005, einen Tag nach Abschluss seines Sieben-Winter-Projekts.

Es ist ein kalter Märzmorgen, und ich stehe auf 13.800 Fuß auf dem schneebedeckten Sattel zwischen dem Nord- und Südgipfel des 14.083 Fuß hohen Mount Eolus in den Nadeln der San Juan Mountains im Südwesten Colorados. Ich blinzele hinter meiner dunkelsten Sonnenbrille gegen die Sonne in großer Höhe und suche nach einem einzigen Beweisstück, das die Illusion widerlegen könnte, dass ich der einzige Mensch innerhalb von 50 Meilen bin. Aber ich scheine den Planeten für mich zu haben - oder zumindest die Hunderte von Gipfeln und Bergrücken in Colorados größter Wildnis, ein exquisites Nirgendwo, das 28 der 100 höchsten Berge der 3.000 Meilen langen Rocky Mountain-Kette umfasst.

Von all diesen Kammlinien starre ich auf eine: den Catwalk, eine exponierte, schneebedeckte Messerkante, die mich von den letzten 300 vertikalen Fuß eines Bergsteigerprojekts mit sieben Wintern trennt. 1997 machte ich mich allein und im Winter auf den Weg, um alle 14.000 Fuß hohen Gipfel Colorados zu besteigen, und Eolus ist mein letzter. Jetzt, nach drei anstrengenden Tagen auf dem Weg, stehe ich nur eine Stunde vom Gipfel entfernt und überlege, ob ich das Ganze absagen soll.

Aber dann unterbricht eine andere Stimme: Dies ist der letzte Berg. Die Bedingungen sind gut, das Wetter ist gut; Du bist nur eingeschüchtert. Tu was du tust. Steigen.

Ich gehe zentimeterweise vorwärts. Ein Drittel des Weges nach draußen halte ich an einer Stelle inne, an der ein einsamer Felsknöchel unter einem zweischneidigen Gesims verschwindet, das sich 50 Meter vor mir erstreckt.Getreu dem Namensgeber des Berges haben Aeolus - antiker griechischer Verwalter der vier Winde - wirbelnde, winterlange Böen den Schnee zu freitragenden Locken gemacht, die wie die zusammengerollten Flügel eines Albino-Mantarochen unter ihrem eigenen Gewicht hängen. Ich muss den genauen Kamm der darunter liegenden Felsen nachverfolgen und bedenken, dass bei jedem Schritt einer meiner Steigeisenschuh unerwartet sinken und mich katastrophal aus dem Gleichgewicht bringen kann. Ein Fehler könnte die gesamte Schneedecke lösen und mich und mehrere Tonnen Schnee auf tausend Fuß fallen lassen.

Wenn ich auf den Gipfel des Nord-Eolus zurückblicke, sehe ich ein riesiges Schneekreuz im rosa Granit. Im Sommer 1999 beobachtete ich aus einem nahe gelegenen Tal, wie ein Rettungshubschrauber über diesem Kreuz schwebte und eine Zugleine bis zum Körper eines gefallenen Bergsteigers baumelte. Ich blockiere die Visionen eines Hubschrauber-Kurzstreckenfluges mit meiner eigenen leblosen Form aus und bewege mich mit meinem Eispickel in der linken Hand fast verdoppelt vor, während ich mein Gewicht auf dem Skistock balanciere, der in dem prothetischen Greifer eingeklemmt ist, den ich an meiner handlosen rechten Hand trage Arm. Wenn die Axt auf vergrabenen Stein trifft, bewege ich mich beruhigt. Wenn dies nicht der Fall ist, ist mir nur allzu bewusst, dass mein nächster Schritt ein tödlicher sein könnte.

Vor den Jahren wäre es undenkbar gewesen, an diesen Punkt zu gelangen. Klar, ich hatte schon früher Gipfel erreicht - mit dem Lift zu den Gipfeln der Skigebiete in der Nähe meiner Heimatstadt Denver in der High School gefahren. Aber der erste Berg, den ich jemals bestiegen habe, war im Sommer 1994, nach meinem ersten Jahr an der Carnegie Mellon University in Pittsburgh, als mein bester Freund Jon und ich den 14.255 Fuß langen Longs Peak im Rocky Mountain National Park bestiegen. Wenn ich zuvor meinen spirituellen Platz in der Natur in Frage gestellt hatte, war dies hier von diesem hohen Berggipfel aus vollkommen klar und verständlich.

Noch bevor ich Longs bestiegen hatte, hatte ich von Leuten gehört, die alle vierzehn Jahre gewandert waren. Colorado hat die höchste Konzentration von 14.000-Fuß-Gipfeln aller Bundesstaaten - 54 nach Angaben des Colorado Mountain Club (CMC), obwohl die genaue Anzahl zur Debatte steht. Ab den 1920er Jahren hat die CMC die Liste der meisten Menschen beibehalten und die Spitzen seit 1968 anhand der "300-Fuß-Regel" bewertet, die besagt, dass ein Gipfel im Allgemeinen steigen muss, um als eigenständiger Vierzehner eingestuft zu werden 300 vertikale Fuß über dem Sattel, der ihn mit einem höheren Berg verbindet. Einige Kletterer, darunter auch ich, bevorzugen eine ausschließlich topografische Liste der 59 benannten oder eingestuften Gipfel des US Geological Survey über 14.000 Fuß.

Wie auch immer Sie sie zählen, die Mystik der Vierzehn ist unbestreitbar. Der Mount Elbert ist mit 14.433 Fuß der höchste Berg der Rocky Mountains. Auf der Ostwand von Longs, bekannt als Diamond, befinden sich Dutzende der härtesten Kletterrouten in großer Höhe in Nordamerika. Für Millionen von Menschen im Jahr, die nur im Schatten der Maroon Bells oder Pikes Peak stehen - deren Ansichten die Texte von inspirierten Amerika das Schöne im Jahr 1893 - ist die Pilgerreise wert. Und seit Generationen von Wanderern inspirieren die Vierzehnjährigen eine erhabenere Art von Leidenschaft, wie sie der ältere Herr zeigt, der neben mir auf den Gipfel des 14.150 Fuß hohen Mount Sneffels in der Nähe von Telluride plumpste und zwischen keuchenden Atemzügen erklärte, dass er ' Ich trank ein Bier auf jeden Vierzehn. Sneffels war sein letzter Höhepunkt, und um zu feiern, zog er ein Fünf-Liter-Fass Warsteiner aus seinem Rucksack. Mein Abstieg war verständlicherweise wackelig.

Seit 1923, als die jungen Geschäftsleute von Denver, Carl Blaurock und William Ervin, alle 46 der damals gemessenen 14.000-Fuß-Gipfel des Bundesstaates bestiegen, hat das CMC geschätzt, dass fast 1.200 Menschen alle vierzehn Jahre bestiegen haben, noch weniger als den Mount Everest bestiegen haben. Im Laufe der Jahre wuchs die Anzahl der anerkannten Vierzehnjährigen, da eine bessere Kartierung und Technologie der USGS dabei half, Spitzenhöhen zu verfeinern - und die Aufzeichnungen häuften sich. 1937 bestiegen der Breckenridge-Lehrer Carl Melzer und sein neunjähriger Sohn Bob als erste alle 51 der bekannten Vierzehn in einer einzigen Saison. Bis 1959 hatte die USGS einen zusätzlichen Berg erkannt, und der wegweisende Kletterer Cleve McCarty hat alle 52 in 52 Tagen abgeschlagen - vielleicht die symmetrischste Leistung des Colorado Peak Bagging. Der aktuelle Geschwindigkeitsrekord liegt bei etwas mehr als 10 Tagen und 20 Stunden, der im Jahr 2000 vom Oregon-Geschwindigkeitswanderer Ted "Cave Dog" Keiser aufgestellt wurde.

Die Gipfeljagd beschränkt sich kaum auf den Sommer. 1991, Carbondale, Colorado, Schriftsteller Louis Dawson II - Autor des endgültigen zweibändigen Dawsons Leitfaden zu Colorados Vierzehnern- wurde die einzige Person, die alle vierzehn Jahre Ski fuhr. Er hat 14 Jahre gebraucht. Diesen Winter folgen zwei meiner Freunde aus Aspen, der 33-jährige Skilehrer Ted Mahon und der zweimalige Weltmeister im Extremskifahren Chris Davenport (35) seinen Spuren. Ted hat noch 15 Peaks übrig, bevor er als erster Dawsons Kunststück dupliziert. Chris versucht, eins besser zu machen: die Vierzehn in einer einzigen Schneesaison zu fahren.

Ich fühlte mich auch von der Winterwildnis angezogen. Laut der Colorado Fourteeners Initiative, einer Partnerschaft von gemeinnützigen Organisationen, die sich dem Schutz dieser Berge widmen, machen sich jeden Sommer rund 500.000 Menschen auf den Weg zu einem Vierzehnjährigen. Als ich an einem Septemberwochenende 1997 14.270 Fuß hohe Grau- und 14.267 Fuß hohe Torreys-Gipfel bestieg - zwei der am nächsten an Denver und Boulder gelegenen -, schien es, als hätte ich die Hälfte dieser Leute auf meinem Weg nach oben und die andere Hälfte auf meinem Weg passiert Nieder.

Zu dieser Zeit war ich gerade vom College und arbeitete in Chandler, Arizona, als Maschinenbauingenieur für Intel, den Computerchip-Hersteller. Eines Nachts im Herbst saß ich auf meinem Bett und kämmte mich durch Dawson's GuideIch habe etwas bemerkt. "Bis heute", schrieb Dawson, "hat nur ein Mann, Tom Mereness aus Boulder, Colorado, im Winter alle 54 offiziellen Vierzehner bestiegen." Ich zog meinen anderen Reiseführer heraus, den von Gerry Roach Colorados Vierzehnjährige. "Hardcore-Bergsteiger besteigen im Winter alle vierzehn", heißt es. "Dies ist ein schwieriges Ziel für eine einzelne Person." Jetzt hatte ich eine Offenbarung.

Ich hatte das Bestreben, selbst Hardcore zu sein, und es schien, dass Mereness (wie Dawson) mit verschiedenen Partnern geklettert war. Mir wurde klar, dass niemand allein im Winter die Vierzehner bestiegen hatte. Seit der High School wollte ich die erste Person sein, die etwas Erkundendes unternimmt. Hier war meine Chance.

Zu diesem Zeitpunkt hatte ich sieben der vierzehn und keine der schwierigen gewandert. Es dauerte ein Jahr der Forschung und Ausbildung, einschließlich einer Probeexpedition auf den höchsten Berg Arizonas, den 12.633 Fuß hohen Humphreys Peak, bis ich mich bereit fühlte, meinen ersten Winter-Vierzehnten - den 14.265 Fuß hohen Quandary Peak südlich von Breckenridge - im Dezember 1998 in Angriff zu nehmen. Rückblickend war dieser Kickoff-Aufstieg eine völlige Farce, die mich immer noch etwas in Verlegenheit bringt. Ich ließ meinen Honda CRX mit Zweiradantrieb stehen, wo er die schneebedeckte Forststraße nicht mehr erklimmen konnte, und fuhr mit dem Schneeschuh durch den Wald. Oberhalb der Baumgrenze verwandelte der Wind meine nicht isolierten Wasserflaschen, Schokoriegel und Erdnussbutter-Gelee-Burritos in nutzlose Ziegel. Trotzdem war ich begeistert - ich habe im Winter einen Vierzehnjährigen solo gespielt! Naiv grinsend kämpfte ich mich nach oben und packte mich fester in meiner Skijacke und Hose, die ich über vielfältigen Baumwollschichten trug: Rollkragenpullover, Kapuzenpullover und Jogginghose. Mein Atem beschlug meine Brille und erstarrte dann zu Frosttüchern. Als ich versuchte, sie sauberzuwischen, ätzte die Kevlar-Beschichtung meiner Handschuhe die Linsen, als hätte ich sie mit Sandpapier gereinigt.

Zwei Stunden lang stapfte ich fast blind, ohne Nahrung oder Wasser in den Wind und schnappte nach Luft. Trotz der Schwierigkeiten oder vielleicht gerade wegen ihnen war ich euphorisch, als ich endlich die Spitze erreichte. Wenn die Aussicht vom Longs Peak den Haken gesetzt hatte, dann hat mich Quandarys westliche Aussicht auf die Collegiate Peaks - die größte Konzentration von Vierzehnern im Staat - reingezogen. Ich stellte mir vor, dass ich in diesem Moment höher war als jede andere Person im Norden Amerika. Sogar die fleischfressende Kälte, die durch die schweißbeladenen Schichten auf meinem Kern knabberte, konnte das Lächeln nicht von meinem Gesicht entfernen. Ich entdeckte bereits, dass ich viel mehr in mir hatte, als ich angenommen hatte.

Jetzt musste ich nur noch etwas gegen all diese Baumwolle tun.

Zu sagen, dass ich von Anfang an unterqualifiziert war, wäre euphemistisch; Ich war ein überambitioniertes Kind mit weitaus mehr Begeisterung als Talent oder Können. Als ich auf die Idee kam, hatte ich nie einen Eispickel in der Hand gehalten, Steigeisen angezogen, Schneecamping gemacht, eine Schneehöhle gegraben oder sogar abseits der Piste Ski gefahren. Und mein Plan war es, nicht unterstützt und unmechanisiert zu bleiben, dh keine Partner, keine Schneemobile, keine Chance auf Lawinenrettung. Ohne Training würde mich das Projekt wahrscheinlich umbringen, wie mein besorgter Intel-Freund und Bergsteiger-Mentor Mark Van Eeckhout eines Nachts telefonisch betonte. Das war für mich nichts Neues: Ich war mir meiner Unerfahrenheit bewusst. Aber ich wusste auch zu lernen.

Für einen Ingenieur ist wenig befriedigender als ein genau definiertes Ziel mit leicht zu verfolgenden Meilensteinen. Ab September 1999, als ich in das Intel-Werk Rio Rancho außerhalb von Albuquerque, New Mexico, wechselte, habe ich alle meine Ressourcen für das Projekt eingesetzt . Ich las Bergsteigerbuch nach Bergsteigerbuch. Ich beauftragte Mark, mir die Grundlagen des Backcountry-Reisens beizubringen. Ich meldete mich freiwillig beim Albuquerque Mountain Rescue Council, besuchte die Silverton Avalanche School in Colorados San Juans und verbrachte meine Sommerwochenenden damit, die Gipfel zu erkunden. Ich habe auch Polypropylen gekauft.

Es ist leicht, Leute zu finden, die jung und dumm sind. Es ist schwieriger, jemanden zu finden, der älter und immer noch dumm ist. Ich wollte nicht dieser Typ sein, aber manchmal schien es mein Schicksal zu sein. Ich habe fast jeden Fehler möglich gemacht, einige davon mehr als einmal. Ein paar (wie das Toilettenpapier zu vergessen) schienen mir so gut zu gefallen, dass ich sie jede Saison wiederholte.

Aber es ging mir besser - obwohl ich im Jahrtausend mit einem gorbatschowischen Fleck Frostnip auf meiner Stirn klingelte. (Das war ein Weihnachtsgeschenk vom 14.172 Fuß hohen Mount Bross, wo ich den ganzen Tag ahnungslos meine Stirnlampe getragen hatte, damit die Gipfelwinde mit einer Geschwindigkeit von 100 Meilen pro Stunde die Kälte direkt durch meinen Hut und mein Stirnband leiten konnten.) Fast jedes Wochenende Drei Winter lang fuhr ich von Albuquerque nach Colorado nach Norden, wobei ich darauf achtete, mit Freunden über meine Pläne zu sprechen und eine detaillierte Notiz über meine Route auf dem Armaturenbrett meines Autos anzubringen, das von außen lesbar war. Meine Strategie bestand darin, mit den einfachsten und am leichtesten zugänglichen Gipfeln zu beginnen: den Mosquito und Front Range, die Denver am nächsten liegen, dann dem Sangre de Cristos und der Sawatch Range, die die Täler San Luis und Arkansas im Zentrum des Bundesstaates flankieren. Ich würde am Freitag nach der Arbeit abreisen, Samstag und Sonntag klettern und pünktlich nach Mitternacht zur Arbeit zurückkehren. Ich nahm an, dass ich ungefähr 300 US-Dollar pro Gipfel für Benzin, Ausrüstung und Ausgaben ausgegeben hatte - ungefähr 18.000 US-Dollar im Verlauf des Projekts - ganz zu schweigen von den 6.000 US-Dollar, die ich für die Reparatur meines Lastwagens ausgegeben hatte, nachdem ich eines Nachts südlich von Leadville ein Reh getroffen hatte.

Die persönlichen Kosten waren schwerer zu quantifizieren. Ich hatte mich nicht in einen Einsiedler verwandelt - ich sah meine Freunde an Wochentagen immer noch, stolperte mit meinen Highschool-Freunden auf der Straße und besuchte meine Familie in Denver -, aber ich war mir vage bewusst, dass ich sogar die Leute in meiner Nähe hielt subtile Distanz. Mir wurde klar, dass ich mich bewusst dafür entschieden hatte, eine ernsthafte Freundin aufzuschieben. Ich konnte niemandem vollständig zur Verfügung stehen, wenn meine Leidenschaften so in meine Suche verwickelt waren. Ich sah jedoch auch Altruismus in meinem Ziel. Ich dachte mir, wenn ich, so unauffällig und durchschnittlich ich bin, etwas Historisches tun könnte, könnte es andere dazu inspirieren, auch groß zu träumen.

Nach drei Wintern hatte ich 23 der 59 unter meinem Gürtel. Meine Bergrettungsfreunde hatten mir das Telemarken beigebracht, und das Aufsteigen der Gipfel und das Abfahren war sowohl eine enorme Verbesserung gegenüber Schneeschuhwandern als auch eine Gelegenheit für spektakuläre Abstürze zwischen Arsch und Teekessel. Ich minimierte mein Biwak-Set schrittweise auf eine leichte Daunenjacke, einen Herd, einen Brennstoff, einen Topf und ein Feuerzeug und fand schnell heraus, welche Lebensmittel am leichtesten ohne Speichel geschluckt wurden. Die besten waren Odwalla Super-Protein-Getränke oder Gatorade, aufgewärmt und in der Jacke in meinem Rucksack isoliert; Gele wie Clif Shots, die ich in meinem Handschuh auftauen konnte, solange ich nicht gefrorenes Wasser für einen Jäger hatte; und - mein Favorit - feuchte Burritos der Marke Patio.

Ende Winter 2002 war ich bis zu 36 Jahre alt und begann mit der Planung meines Endspiels. Seit einem Jahr war ich bereit, nach Colorado zu ziehen und meine Ingenieurkarriere hinter mir zu lassen. In diesem März bekam ich ein Zeichen. Am Rande einer Weidenwiese an der Westseite des 14.421 Fuß hohen Mount Massive blieb ich stehen, als drei graue Wölfe einen Hügel nicht 30 Meter zu meiner Linken hinunter hüpften - dies in einer Region, in der Wölfe angeblich seit 60 Jahren ausgestorben waren. Die beiden Gipfel, die ich an diesem Tag erreichte, waren überflüssig. Wochenlang wiederholte ich das, was ich gesehen hatte, wie einen von Außerirdischen entführten Heusamen. Der Forest Service-Vertreter in Leadville antwortete sogar mit einem gespannten Flüstern von X Files: "Ich wusste es - ich wusste, dass sie da draußen waren." Wenn diese Wölfe so weit weg wandern könnten, wie ich es mir vorgestellt hatte, Yellowstone, dann könnte ich auch den Schritt machen.

Einige Wochen später kündigte ich meinen Job bei Intel. Eigentlich nannte ich es meinen Ruhestand. Ich verkaufte meine Möbel, vermietete mein Stadthaus, kaufte eine Wohnmobilhülle für meinen Lastwagen und reiste sechs Monate lang herum. In diesem Herbst zog ich in ein Gruppenhaus mit niedriger Miete in Aspen und bekam einen Job in einem Bergsteigergeschäft.

Ich hatte noch 23 Berge übrig - die härtesten auf der Liste. Ich kam zum guten Teil. Im Winter 2003 bestieg ich Longs, Holy Cross und die sieben Gipfel der Elks Range um Aspen - einschließlich der Gipfel des Kapitols und der Pyramide sowie der Maroon Bells, deren steile Hänge, technische Grate, komplizierte Routenfindung, loser Fels und Lawinenexposition machte sie zum gefährlichsten von allen. Die gruseligsten Momente des gesamten Projekts ereigneten sich wöchentlich: Ich fiel einen ernüchternden Meter vom Gipfelgipfel der Pyramide ab, schob mich durch einen brutalen Nachtsturm am Heiligen Kreuz, bekam Erfrierungen an acht Fingern am Kapitol und am Longs Peak , rutschte beim Abstieg einer steilen Platte aus verglasiertem Granit direkt unter dem Gipfel aus und rutschte in Richtung des Nichts darunter.

In dieser Ewigkeit, bevor sich der Eispickel auf dem nackten Felsen verfing, hatte ich mehr Angst als jemals zuvor. Aber meine Schutzengel machten in dieser Saison Überstunden. In der Tat kam mein engster Kontakt mit dem Tod nicht als Teil des Soloprojekts, sondern als ich im Urlaub davon war.

Im April 2003 wanderte ich allein acht Meilen von der nächsten unbefestigten Straße im Blue John Canyon in Utah in der Nähe des Canyonlands National Park, als ich einen 800 Pfund schweren Sandsteinblock auf meine rechte Hand und meinen Unterarm zog. Der Stein hielt mich fünf Nächte und sechs Tage fest. Um zu überleben, trank ich meinen eigenen Urin und konnte schließlich entkommen, indem ich mir die Knochen meines Unterarms brach und mit meinem El Cheapo Multitool das restliche Gewebe durchtrennte und meine Hand direkt über dem Handgelenk amputierte. Ein Autobahnpatrouillenhubschrauber auf einer von meiner Mutter initiierten Suche fand mich fast fünf Stunden später und verblutete auf einem vergeblichen Marsch zu meinem Lastwagen. Ich wurde gerettet.

Ich hatte viel Zeit im Canyon, um über mein Leben nachzudenken.Vor allem wurde mir klar, dass mich die Gedanken meiner Freunde und meiner Familie stützten - meiner Eltern, Donna und Larry, und meiner Schwester Sonja. Aber ich hatte auch die Selbsterkenntnis, das Selbstvertrauen und die Entschlossenheit, die ich auf den Wintergipfeln gepflegt hatte, und alles kam zusammen, um mir zu helfen, zu überleben, selbst wenn die Qual der Dehydration, des Hungers, des Schmerzes, des Schlafentzugs und der Unterkühlung den Tod verursachte die angenehmere Option. Nachdem ich mich durch fünf Operationen und drei Wochen im Krankenhaus gekämpft hatte, wurde ich in die Pflege meiner Familie entlassen.

Während der Qualen und Verbesserungen dieses Sommers waren meine Eltern und ich erstaunt, wie schnell ich alles neu lernen konnte, vom Zähneputzen für Linkshänder bis zum Tippen, Binden meiner Schuhe und Fahren meines Schaltwagens. So sehr ich diese Zeit auch schätzte, nachdem ich vier Monate im Fernsehzimmer meiner Eltern gelebt hatte, war ich bereit, Denver zu verlassen und in die Berge zurückzukehren.

Es war ein kühner Prozess, über Bergsteigen nachzudenken, als ich mich auf 18 Tabletten Betäubungsmittel pro Tag verlassen musste, um den Gang des Lebensmittelgeschäfts entlang zu gehen und noch mehr Betäubungsmittel aufzunehmen. Aber ich hatte aufrichtig das Gefühl, dass Gott mir ein neues Leben gegeben hatte, mit der Fähigkeit, in der Natur zu wandeln, und ich vermisste das Hochland. Sicher war ich zufrieden damit, einfach am Leben zu sein. Aber ich brauchte die Chance, mir selbst zu beweisen, dass ich mich wieder selbstständig machen konnte. Also habe ich geschoben. Zuerst, um die Schmerzmittel loszuwerden, dann die IV-Antibiotika, dann um zu laufen und sogar zu laufen, alles im ersten Monat, nur weil ich konnte.

Seltsamerweise war meine Genesung nicht das Schwierigste, was ich mir jemals vorgenommen hatte. Diese Unterscheidung geht auf meine Entscheidung zurück, meine Ingenieurkarriere zu verlassen. In der Schlucht wurde mir klar, wie stolz ich war, dass ich den Mut gefunden hatte, zurückzutreten, wie richtig ich gewesen war, die Sicherheit für Abenteuer aufzugeben. Während meines vierzehnjährigen Projekts hatte ich gehofft, die Art von Person zu sein, deren Beispiel andere dazu bewegt hat, auch ihr Potenzial auszuschöpfen. Als meine Geschichte in die Medien kam, gab es astronomisch mehr Interesse an dieser Botschaft. Ich hatte aber auch Kritiker.

Ich meine nicht die Freunde, die neckten: "Stellen Sie sicher, dass Sie jemandem sagen, wohin Sie gehen", was ich immer getan habe, wenn ich alleine ins Hinterland gehe - mit Ausnahme dieser einen schicksalhaften Reise. Ich beziehe mich eher auf Leute, die in Zeitschriften geschrieben oder anonym Nachrichten in Online-Diskussionsgruppen gepostet oder mir Briefe geschickt haben, in denen sie sagten, dass ich es nicht verdient hätte, gerettet zu werden, weil ich ihrer Ansicht nach unnötige Risiken eingegangen war von Blue John.

Einige züchtigten mich, dass ich meine Lektion offensichtlich nicht gelernt hatte oder dass ich ein schlechtes Vorbild war. Jetzt werde ich nicht vorschlagen, dass jeder mit dem Solo-Winterbergsteigen beginnen sollte. Aber wir alle bringen Risiken in unser Leben, indem wir entscheiden, wie wir unseren Lebensunterhalt verdienen, wie wir fahren, wie wir feiern und wie wir essen: Es ist weitaus riskanter, ein McFood-pochender Raucher zu sein, als alleine zu klettern. Wenn es so aussieht, als würde ich meine Tage mit Momenten füllen, die mein Herz höher schlagen lassen, meinen Atem rasen lassen, dann sind das die Zeiten, in denen ich mich am lebendigsten fühle.

Wäre das Fourteeners-Projekt nicht gewesen, hätte ich mich nicht so schnell erholt wie ich. Die zehn Monate zwischen meiner Entlassung aus dem Krankenhaus und meinem ersten Versuch nach einem Unfall, einen Winter-Vierzehner zu spielen, spielen in meiner Erinnerung wie ein Felsig Comeback-Montage: Zuerst kann ich nur in den Hinterhof meiner Eltern gehen. Aber dann setzt das Titellied ein, als ich auf der Incline, einem steilen, verlassenen Eisenbahnbett auf dem Pikes Peak, bis zu 8.600 Fuß hoch renne. Als nächstes brenne ich auf dem Torreys Peak den Kelso Ridge hinauf, mein erstes Solo über 14.000 Fuß, und dann sind mein Freund Jason und ich in 30 Stunden unterwegs, um fünf Vierzehnjährige zu durchqueren. Die Musik erreicht ihren Höhepunkt, als ich die Ziellinie eines Abenteuerrennens in Minnesota überquere. Meine Teamkollegen heben triumphierend meine linke Hand und meinen rechten Stumpf.

Trotzdem lebte ich mit ständigen Zweifeln, ob ich mich jemals wieder in die Winterwildnis wagen könnte. Mein abgeschnittener rechter Arm war geschwollen, schwach und schmerzhaft; es prickelte mit dem Phantomgefühl meiner Hand und war außerordentlich druckempfindlich. Im Gegensatz zu Menschen mit Gliedmaßenunterschieden, die ein Leben lang Schwielen aufbauen, wusste ich, dass ich dies mit einer Prothese tun müsste, wenn ich klettern wollte. Kurz nach dem 4. Juli 2003 - gegen den Rat meines Arztes und Prothetikers und sicherlich zum Leidwesen meiner Mutter - nahmen mein Freund Rick und ich meinen brandneuen myoelektrischen Arm im Wert von 30.000 US-Dollar für eine Probefahrt im Castlewood Canyon südöstlich von Denver heraus.

Das Gerät war auf dem neuesten Stand der Technik und nicht für den aktiven Einsatz im Freien und schon gar nicht für das Klettern gedacht. Aber als ich an diesem Morgen mit leichten Klippen anfing, arbeitete ich mich bis zu ziemlich einfachen, aber viel längeren Wänden im nächsten Monat vor. Der Beweis war mir klar: Ich konnte klettern. Die Prothese brauchte jedoch Arbeit. Der glatte Haken von der Stange rutschte auf den Laderäumen herum, ich kratzte das Gehäuse in Stücke und das Ganze drohte mit dem geringsten Schweiß sauber von meinem Arm zu rutschen.

Malcolm Daly, Präsident der in Louisville, Colorado, ansässigen Ausrüstungsfirma Trango und selbst Amputierter Kletterer, half mir bei der Entwicklung eines fortschrittlicheren Geräts - bestehend aus dem Kopf eines Eispickels, der am Ende einer gummibeschichteten Prothesenhülle montiert ist, mit einem Gurtsystem, mit dem ich am Arm hängen kann. Therapeutische Erholungssysteme und Hanger Prosthetics & Orthotics bauten das Werkzeug und den Arm in nur wenigen Wochen. Trotz der Tatsache, dass das Werkzeug wie alle Prothesen kein sensorisches Feedback geben kann (ich muss den Pick sehen, um es auf Felsgriffen zu platzieren) und wir das Problem der Flexibilität des Handgelenks nicht gelöst hatten (stellen Sie sich vor, Sie klettern in einem Handgelenkgips). es lief viel besser.

Aber was ist mit Skifahren? Eisklettern? Schneecamping? Könnte ich mich am kritischsten selbst verhaften? Da meine rechte Seite durch einen völligen Mangel an Berührungsempfindlichkeit, Flexibilität, Griffstärke, Genauigkeit und Reaktionsgeschwindigkeit behindert war, hatte ich Angst, dass ich sterben würde, wenn ich fallen würde. Immer wieder habe ich meine Zweifel durchgearbeitet. In diesem Winter machte ich meine ersten Eisklettertouren auf einem gefrorenen Wasserfall in der Nähe von Ouray und meinen ersten Skitour im Hinterland auf dem 13.316 Fuß hohen North Hayden Peak in der Nähe von Aspen. Ich übte auch, mein Zelt aufzubauen, auf meinem Herd zu kochen und meinen Rucksack zu packen, wobei ich besonders auf knifflige Aufgaben wie das Schließen von Reißverschlüssen achtete.

Bis zum späten Winter 2004 fühlte ich mich so bereit wie nie zuvor.

Es waren noch 14 Gipfel übrig - alle bis auf einen in den Bergen San Juan und San Miguel in der südwestlichen Ecke des Bundesstaates. Ich beschloss, gleich mit zwei der schwierigsten zu beginnen: 14.159 Fuß El Diente und seinem Elterngipfel, 14.246 Fuß Mount Wilson. Ich wartete bis März, bis sich die Schneedecke beruhigt hatte und meine Fitness aufgebaut war, aber ich konnte die Visionen nicht loswerden: Ich würde sehen, wie ich mit meiner Prothese nach einer Platzierung griff, nur um sie vom Felsen rutschen zu lassen oder herauszuspringen der Schnee, und dann würde ich fallen. . .

Im Licht meines Scheinwerfers verließ ich das Basislager, das ich auf 12.000 Fuß errichtet hatte, und schritt schnell das Becken hinauf, Steigeisen beißen auf dem verdichteten Schnee. Das Besteigen der 30- bis 40-Grad-Pisten war lustig und einfach, und ich wünschte sogar, ich hätte meine Skier aus dem Camp geholt. Dann startete ich eine vielfingrige Schlucht, die in die Orgelpfeifen-Gendarmen führte, Dutzende von Türmen, die wie Soldaten auf dem Gipfelkamm stehen.

Ich bahnte mir meinen Weg durch große Felsen, die auf größeren Felsen thronten, und stieß irgendwann meinen Fuß in eine Schneebrücke und legte eine Lücke frei, die dreißig Meter über den Kamm stürzte. An der letzten Pipe hing eine Reihe von Schwellern über der Nordwand; Mit ausgestrecktem Körper und außer Sichtweite meiner Prothese machte ich eine engagierte und unausgeglichene Bewegung. Alle Visionen und Ängste drängten sich auf mich; Die Felsen der Nordwand warteten am anderen Ende von dreißig Metern Luft. Aber mein Werkzeug hielt, mein Gewicht verlagerte sich und ich war klar. Ich hatte den Kern überschritten.

Zehn Minuten später, nachdem ich durch die großen, festen Schneekissen gepflügt hatte, die den Gipfel bewachten, stand ich auf meinem 46. Winter-Solo-Vierzehn. Das Schluchzen, das meinen Hals erstickte, spiegelte alle Zweifel, Sorgen, Ängste und Unsicherheiten der letzten zehn Monate wider. Als ich in die Canyonlands hinunterblickte, in denen sich mein Unfall ereignet hatte, war es, als könnte ich den direkten Weg meiner Rettung, Rehabilitation und Genesung sehen, der von der roten Wüste direkt zum Gipfel von El Diente führte.

Aber es würde keine Spielereien geben. Am nächsten Tag, ein paar hundert Fuß von einer erreichbaren und schwierigen Bewegung auf dem Gipfel des Mount Wilson entfernt, bemerkte ich, dass das Handgelenk meiner prothetischen Bergaxt voller Schnee war. Ich schlug mit meinem Hand-Eisgerät so weit auf das Gehäuse, dass ich den Entriegelungsknopf loslassen konnte. Aber dann fiel der Mechanismus fast in Stücke. Von den sechs Schrauben, mit denen die Axt an der Prothesenhülle befestigt ist, wurden zwei halb herausgezogen, drei bis zum letzten Gewinde gelöst und eine war einfach weg.

Mist. Jetzt musste ich in der eiskalten Luft 14.000 Fuß über dem Meeresspiegel das Handgelenk zerlegen, die Teile wieder einsetzen und die Schrauben wieder befestigen. Es war, als würde man versuchen, mit einer Hand einen Knopf an ein Hemd zu nähen, während man einen Fäustling trug. Die Verzögerung machte mich wahnsinnig, bis mir klar wurde, was hätte passieren können, wenn ich meine Prothesen nicht überprüft hätte. Ich wäre auf dem Gipfel auf diesem Klimmzug gewesen, und meine Füße baumelten über der Rutsche in das Bilk-Becken. Mit meinem ganzen Körpergewicht an der Axt hätte ich es leicht auseinander ziehen können.

Whoa. Das würde nicht einfach werden. Aber ich könnte es schaffen und ich würde fertig werden.

Nach dem Unfall hatte meine Suche einen anderen Geschmack angenommen. Ich fand ein neues Gleichgewicht und das Leben war gut. Als ich mich jedoch dem Abschluss näherte, dachte ich immer mehr darüber nach, wie sich das Projekt auf mich ausgewirkt hatte. Es war so lange meine Hauptursache für Stress, Müdigkeit und Schlafentzug gewesen, dass ich mich fragte, wie das Leben ohne sie aussehen würde. Ich wusste, dass es auch meine Familie unter Stress setzte. Meine Mutter nahm meine Pläne telefonisch auf und ärgerte sich dann tagelang, bis ich anrief, um einzuchecken. Aber wir wussten beide, dass es das war, was ich tun musste, und sie unterstützte mich, wie sie es immer getan hat.

Trotzdem, fragte ich mich, hatte mich dieser Stress und diese Angst irreversibel gehärtet? Ich bin sicher, ich habe mich vor und nach dem Unfall von potenziellen Freunden distanziert. Und doch habe ich heute, nach all den Jahren, in denen ich nicht einmal eine Freundin haben wollte, jemanden getroffen, der etwas Besonderes ist. Wir reisen und unternehmen gemeinsam Abenteuer, und ich konnte mich öffnen und eine Nähe mit ihr teilen, die ich seit zehn Jahren nicht mehr genossen habe. Vor allem aber arbeite ich hart daran, mich für die Geduld meiner Familie und Freunde zu bedanken. Mir ist klar, dass meine vierzehnjährige Suche in vielerlei Hinsicht überhaupt kein Soloprojekt war.

Ich weiß auch, dass mein Leben einen größeren Sinn gefunden hat und sich die Wellen weiter ausbreiten. Ich melde mich weiterhin freiwillig bei gefährdeten Kindern, behinderten Soldaten und Frauen sowie bei der Suche und Rettung. Ich spende meine Zeit und mein Geld für Naturschutzzwecke, um der Wildnis ein gewisses Maß an dem zurückzugeben, was sie mir gegeben hat.

Auch die Fehler haben sich gelohnt. Eine Sache, die das anhaltende Wunder des Blue John Canyon bewirkt hat, ist das Gefühl, was für ein Privileg es ist, einfach zu fühlen. In dem Moment, als ich von der Anästhesie im Krankenhaus kam, war meine ganze Welt voller Schmerzen. So wusste ich, dass ich am Leben war. Und ich trug diese Dankbarkeit mit mir, als ich weiter vierzehn kletterte.

Zwischen Hüttenausflügen, Spendenaktionen, Konzerten, einem Familienurlaub und einer Expedition im Januar 2005 auf den höchsten Gipfel der Anden, das 22.834 Fuß hohe Aconcagua, stürzte ich mich auf die nächsten sechs Gipfel. In zwei kurzen Fahrten zwischen Lawinenzyklen habe ich mein Projekt auf die vier Gipfel des Chicagoer Beckens der San Juans gebracht: Windom, Sunlight, North Eolus und Mount Eolus.

Da diese Berge die am weitesten entfernten der gesamten Liste sind, würde das Chicago Basin eine Expedition von fünf Nächten erfordern. Es würde zwei Tage dauern, nur die 15 Meilen den Animas River und den Needle Creek hinauf zu häuten, ein Anflug voller Lawinengefahr. Aber Anfang März brachte die seltene Kombination aus stabilem Schnee und stabilem Wetter, und der sonnige Himmel hielt mich bei meinem Anflug in Gesellschaft. Ich schlug mein Lager auf, stieg auf den 14.082 Fuß hohen Windom Peak und fuhr dann mit dem köstlichen Pulver von der Westschulter zu den Hängen des 14.059 Fuß hohen Sunlight Peak. Eine verschlungene Route im Sonnenlicht brachte mich aus einem Kaninchenbau, nur wenige Meter vom Gipfel entfernt. Nach einem Dutzend Versuchen stieg ich auf den Giebelgipfelfelsen, wo ich mehr als tausend Fuß von drei Seiten herabblicken konnte. Am nächsten Morgen schaffte ich es leicht, die Spitze des 14.039 Fuß hohen Nord-Eolus zu erreichen.

Und dann war da noch einer.

Jetzt, mittags auf dem Laufsteg am Mount Eolus, ziehe ich meine Axtleine an meiner linken Hand an, überprüfe den Griff meiner Prothesenklaue um meinen Skistock und wage mich auf die widerlich geneigte Ostwand. Trotz meiner Bemühungen, nicht nach unten zu schauen, kann ich fühlen, dass das Gesicht irgendwo in den tausend Fuß Luft unter mir vertikal wird - ich bin erstaunt, dass der Schnee überhaupt auf dem Berg klebt. Die pudrigen Kristalle quietschen, als meine Stiefel an Ort und Stelle zu treten scheinen. Es ist, als würde ich auf einen Berg voller Blasen klettern.

Um genau 1:30 Uhr erreiche ich den Gipfel des Eolus. Zu meinem Erstaunen bin ich der erste, der allein im Winter alle 59 dieser 14er bestiegen hat.

Seltsamerweise bin ich nicht euphorisch, sondern erleichtert. Ich bin fertig. Schließlich. Ich schaue mich um und bemerke, dass es dem Berg angemessenerweise egal ist, dem Schnee egal ist, dem Himmel egal ist. Die Gleichgültigkeit ist wunderschön. Die Leute gehören nicht hierher, ich wundere mich, und doch bin ich hier. Hier und lebendig. Ohne Fanfare denke ich an den Frieden zurück, den ich auf meinem ersten Fourteener gefunden habe. Dieses leichte, klare Gefühl ist nach all den Jahren immer noch da.

Ich baumle mit meinen Skischuhen über die Kante, lächle und mache ein Foto, das zwischen meinen Knien in das strahlende Weiß schaut. Bei aller Zufriedenheit, die mich erfüllt, freue ich mich auf ein saftiges Steak-Dinner, einen Whirlpool und eine große Margarita - eine Zeit, in der ich es nicht tue. Jetzt fertig, steige ich zu meinen Skiern ab, swoosh und reiße für Tausende von Fuß.

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