31.10.2020
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Das Milliarden-Dollar-Boot

Das Milliarden-Dollar-Boot

Am Abend des 28. August 1988 stupste ein Schlepper einen Forschungstrawler namens Arctic Discoverer von ihrem Dock in Jacksonville, Florida, an, führte sie in den St. John's River und ließ sie frei, um ihren eigenen Weg in der kurzen Entfernung zum zu finden Flussmündung. Kapitän Bill Burlingham nahm das 180-Fuß-Schiff in den Atlantik und nahm Kurs auf einen Punkt im Ozean, etwa 160 Meilen östlich von Charleston, South Carolina.

Der Entdecker reiste mit knapp zehn Knoten durch die Nacht. Die Brise wehte über die weiße Plane, die über das Vordeck gespannt war, und die Luftkanäle auf dem Vorschiff verwandelten sich in eine Unschärfe. Ihr Bogen spaltete die ankommenden Meere, stieg leicht an und fiel ab, um sich auf feine Weise wieder zu erheben. Das Schiff war gerade überholt und vom Vorbau bis zum Heck neu ausgerüstet worden, und die Besatzung mochte ihre Seetüchtigkeit. In einem fensterlosen Kontrollraum mit schwarzen Wänden beobachteten die Techniker ihre Regale mit Computern und Bildschirmen und sahen nichts Beben.

Den ganzen Tag und die ganze Nacht am 29. dampften sie nach Norden. Am 30. vormittags hielt Burlingham an, um das dynamische Positionierungssystem des Schiffes zu testen, das es auch bei rauer See an einem Ort halten sollte. Die langen Wellen der Triebwerke schwangen synchron, und die breiten Requisiten drehten sich mit unterschiedlichen Geschwindigkeiten, und der Discoverer hielt die Station. Verzögerungen bei der Herstellung dieser neuen Triebwerke hatten sie zwei Monate Verspätung gekostet. Sie hatten jetzt vielleicht drei Wochen Zeit, bevor die Herbststürme im Atlantik eintrafen.

Am nächsten Morgen trieben sie in ruhiger See in der Nähe ihres Ziels. Während der nächsten drei Tage bereiteten und testeten sie die Decksausrüstung und überprüften die Systeme ihres ferngesteuerten Fahrzeugs (ROV), eines 5.000 Pfund schweren Tauchboots mit Sonarausrüstung, Video- und Fotokameras, Lichtbänken, mechanischen Armen zum Greifen und Manipulations- und Aufbewahrungsfächer für wiederhergestellte Artefakte.

Tommy Thompson, der 36-jährige Schiffsingenieur und Unternehmer, der den Betrieb geplant hatte, hatte ein halbes Dutzend neuer Blöcke speziell für diese Saison entworfen und gebaut, und er wollte, dass Burlingham sie testete. Die schweren neuen Blöcke waren die Riemenscheiben, über die die Leinen liefen, um das ROV mit dem Schiffskran zu starten und zu bergen. Selten scheiterte man, aber wenn ein Block nicht unter extremer Kraft gehalten werden sollte, wollte Thompson es wissen, bevor er den Block, das Fahrzeug und die Hälfte der Besatzung in einer angespannten Situation hatte.

Mit jedem neuen Block, der in der Nähe des Hecks gesichert war, und den Männern, die sicher aus dem Weg waren, führte Burlingham die Leine durch den Testblock und zog sie immer fester an, bis die Leine so straff war, wie es während des Starts und der Bergung sein musste. dann zog er es für einen sicheren Spielraum noch fester an. In einem Test explodierte ein Block, und die Energie in der Linie, die plötzlich freigesetzt wurde, startete den Block wie ein Kugellager in einer leistungsstarken Schleuder. Eine gelbe Unschärfe schoss am Vordeck vorbei und über das Vorschiff, so weit über den Ozean hinaus, dass nicht einmal die Uhr auf der Brücke sah, dass es nach unten spritzte. Wenn der Block einen der Decksarbeiter getroffen hätte, hätte ihn der Aufprall in Gelee verwandelt.

Am dritten Tag, als sie über ihrem Ziel schwebten, stieg der Wind am Mittag von leicht auf 15 Knoten und die See von ruhig auf drei Fuß. Dann schlug der Sturm ein. Die Winde schossen auf 35 Knoten und die Meere auf zehn Fuß, und den ganzen nächsten Tag setzten sich die Winde mit Sturmstärke fort, wobei wütende Böen auf 50 Knoten anstiegen und die Meere sich fast verdoppelten. Burlingham stand im Steuerhaus, 25 Fuß von der Wasserlinie entfernt, und sah Wasserwände direkt unter seinen Knöcheln. Die Wellen brachen zusammen und fluteten in graugrünen Laken über das Deck.

Sie hatten das ROV unter einer schweren Plane auf das Deck gepeitscht, aber das Stampfen des Vordecks riss es zweimal los, und sie mussten sich auf das Pitching-Deck wagen, um es mit einem Dutzend schwerer Segeltuchriemen wieder zu sichern.

Mit Stößen und Krämpfen kam der Herbst im Atlantik, und jede neue Vorschau auf die kommende Saison würde etwas härter treffen und etwas länger bleiben. Nach zwei Tagen begann dieser nachzulassen. Am 7. September gegen Mittag war der Wind auf 25 Knoten und die Meere auf 12 Fuß gefallen, und in den nächsten drei Tagen nahmen die Meere allmählich ab.

Am 10. September um Mitternacht waren alle Geräte ausgecheckt und jedes System war funktionsfähig. Thompson und seine Crew waren bereit, ihre Suche nach dem fantastischsten versunkenen Schatz der Geschichte fortzusetzen - einer riesigen, glitzernden Fundgrube jenseits der Träume von Midas, Tonnen und Tonnen von Goldbarren und Goldmünzen sowie Goldstaub und Goldnuggets, die sich ausgeruht hatten anderthalb Meilen unter, auf dem Grund des Atlantiks, seit 131 Jahren.


In den letzten drei Jahren hatten Thompson, seine technische Crew und sein Investorenkonsortium - die Columbus-America Discovery Group - mehr als 4,5 Millionen US-Dollar für ihre Suche ausgegeben, während sie eine Reihe von Blutergussschlachten mit Eindringlingen im Bund ausmanövrierten und führten Hof und auf hoher See. Aber selbst jetzt, nach zwei vorangegangenen Saisons und fast sechs Monaten auf See, war Thompson alles andere als sicher, dass er dem Finden des Goldes näher kam.

Er suchte nach der SS Central America, einem Seitenraddampfer, der während einer Reise von Panama nach New York im September 1857 in einem Sturm untergegangen war. Das Schiff hatte ein Leck bekommen, dessen Quelle nicht gefunden werden konnte, und zwei Die Schlacht von 500 Männern, die das steigende Wasser pumpten und retteten, endete mit einer Niederlage und einem Unglück. Vorbeifahrende Schiffe hatten 149 Passagiere gerettet, darunter jede Frau und alle außer einem der Kinder, aber der legendäre Kapitän Mittelamerikas, William Lewis Herndon, und fast 450 andere Männer (viele von ihnen Bergleute kehrten mit dem Vermögen, das sie aus dem Land ausgegraben hatten, nach Osten zurück Kalifornische Goldfelder) starben. Der Tribut der Katastrophe beinhaltete den unwiderruflichen Verlust von geschätzten 42.000 Pfund Gold, die mit Mittelamerika auf den Grund gingen. Fünfzehn Tonnen dieses Goldes waren Teil einer geheimen Armee-Sendung gewesen, die die unsichere industrielle Wirtschaft des Nordens stützen sollte, eine Sendung, deren Existenz erst Anfang der 1980er Jahre vom US-Militär freigegeben wurde. Mit Mittelamerika ging so viel Gold unter, dass Ökonomen sagen, die Katastrophe sei teilweise für die als Panik von 1857 bekannte Finanzkrise verantwortlich. Der Untergang Mittelamerikas ist nach wie vor die schlimmste Friedenskatastrophe auf See in der amerikanischen Geschichte. Erst nach dem Verlust der Titanic im Jahr 1912 wurde die Tragödie von 1857 in der öffentlichen Vorstellung verdrängt.

Aber im Laufe der Jahrzehnte blieb der Traum, den Schatz Mittelamerikas zu finden, lebendig. Es gab Gerüchte, dass das Schiff nur hundert Fuß tief vor Cape Hatteras lag und alle paar Jahre eine Gruppe von Schatzsuchern behauptete, Mittelamerika in seichten Gewässern vor der Ostküste gefunden zu haben. Jeder, der sich wie Thompson die Mühe machte, die Geschichte sorgfältig zu recherchieren, wusste, dass das Schiff weit draußen auf See gesunken war und mehr als eine Meile tiefer ruhte. Die Technologie existierte einfach nicht, um das Gold zu finden und wiederzugewinnen.

In den 1980er Jahren hatte sich die Situation dramatisch verändert. Im Jahr 1985 verblüffte Robert Ballard die Welt, indem er die Titanic auf einem Echolot lokalisierte. Im folgenden Sommer kehrten er und seine Crew mit einem bemannten Tauchboot zurück, mit dem sie 12.500 Fuß tauchten und das große zerstörte Schiff fotografierten. In der Zwischenzeit hatten Forscher, die Möglichkeiten zur Untersuchung der Bodenschätze der Tiefsee untersuchten, ein Sonarbildgebungssystem entwickelt, das am Ende eines Schleppkabels über den Meeresboden fliegen und ein genaues Bild der Konturen und Anomalien der Unterwassertopographie liefern konnte. Eine Reihe von Menschen in der Tiefsee-Gemeinde begann sich zu fragen: War es jetzt möglich, Mittelamerika zu finden und ihre riesige Goldladung wiederzugewinnen?

Seit 15 Jahren, seit er zum ersten Mal Schiffsingenieurwesen auf dem Binnencampus der Ohio State University studierte, hatte Tommy Thompson unermüdlich die technischen, wissenschaftlichen und unternehmerischen Hindernisse für die Arbeit und die Wiederherstellung von Artefakten in der Tiefsee untersucht und angegriffen. Nach dem College war er nach Key West gegangen und hatte eine Zeit lang mit Mel Fisher zusammengearbeitet, einem kurzsichtigen Hühnerbauer aus Indiana, der nach Florida ausgewandert war und ein baufälliges Outfit geführt hatte, um Gold, Silber und Juwelen zu finden, die in einer versunkenen spanischen Galeone warteten nannte die Nuestra Se ± ora de Atocha, die 1622 vor den Florida Keys verloren gegangen war. (Nach 16 Jahren der Suche fand Fisher sie schließlich 1985).

Als Thompson Mel Fischers Operation und ähnliche in Florida und der Karibik beobachtete, hatte er ein Muster erkannt: Die Schatzsucher operierten von Tag zu Tag ohne langfristigen Plan; sie alle waren unterfinanziert; niemand führte genaue Aufzeichnungen; Sie sammelten Geld hauptsächlich durch die Medien. und Investoren waren unglücklich und reichten Klagen ein. Und wenn Sie in seichten Meeren nach Schiffswracks suchten, bestand eine gute Chance, dass Stürme die Überreste des Schiffes zerstreut hatten, und Sie konnten nie sicher sein, dass noch niemand den Schatz geborgen hatte, nach dem Sie gesucht hatten. Thompson war überzeugt, dass tiefes Wasser der einzige Ort war, an dem ungestörte Schiffe mit intaktem Schatz gefunden wurden, und er begann die unerschütterliche Überzeugung zu pflegen, dass er der Mann war, der die technologischen und logistischen Probleme lösen konnte, die zuvor solche Bergungsoperationen unmöglich gemacht hatten.

Thompson begann eine breite Palette von Kontakten zu Experten und Spezialisten für Geschichte, Ingenieurwesen, Admiralitätsrecht und Tiefseeforschung zu pflegen. In den frühen 1980er Jahren arbeitete er vier Jahre lang am Battelle Memorial Institute, einer Forschungseinrichtung in Columbus, Ohio, die viele streng geheime Regierungsprojekte übernahm. Unter anderem untersuchte Thompson die Machbarkeit des Abbaus der Tiefsee, und in Battelle lernte er den Wert der Vertraulichkeit bei komplexen und hochklassifizierten Operationen. (Kein Konkurrent ist rücksichtsloser als Schatzsucher.) Das vielleicht Bemerkenswerteste, was er erreicht hatte, war, 160 Einzelinvestoren, von denen die meisten in Columbus ansässig waren, davon zu überzeugen, seine Suche nach Mittelamerika zu finanzieren, obwohl er noch nie ein Unternehmen geführt hatte oder verwaltete Mitarbeiter in seinem Leben.

Mit einem Risikokapital von 1,4 Mio. USD für die erste Betriebsphase ging Thompson im Sommer 1986 in einem Schlammboot aus Louisiana mit flachem Boden zur See, mit dem zuvor Lieferungen zu Offshore-Ölplattformen befördert worden waren. Unter Verwendung sorgfältig zusammengestellter historischer und Navigationsdaten und fortgeschrittener Suchtheorie plante er, eine Wahrscheinlichkeitskarte von 1.400 Quadratmeilen vor der Küste von Carolina mit einem Prototyp-Sonar, dem SeaMARC IA, zu vermessen. Thompson und seine Crew verbrachten acht Wochen damit, das Sonar-Bildgebungssystem auf 30-Meilen-Läufen einige hundert Meter über dem Meeresboden hin und her zu fliegen - sie nannten es "Rasen mähen". Sie beobachteten, zeichneten und überprüften die Daten auf ihren Sonarmonitoren und konzentrierten sich darauf, kulturelle Artefakte von geologischen Merkmalen zu unterscheiden. Eine Stelle stach heraus: Es schien sich um einen Seitenraddampfer zu handeln, der aufrecht auf dem Boden ruhte und mittschiffs einen dunklen, buckligen Schatten aufwies, der auf Schaufelräder hinwies. Mit einem Unterwasserkameraschlitten erhielten sie nur einen flüchtigen Blick auf das Schiff, das sie mit dem Codenamen Sidewheel bezeichneten, bevor ihnen die Zeit davonlief und sie zum Hafen zurückkehren mussten.

Thompsons Zeitplan und seine akribischen Pläne wurden im folgenden Frühjahr gestört, als glaubwürdige Gerüchte über Konkurrenten, die nach Mittelamerika suchten, ihn zwangen, mit einer abgespeckten Version des ferngesteuerten Fahrzeugs, das er sich vorgestellt hatte, frühzeitig zur See zurückzukehren. Die Besatzung konnte es nicht einmal testen, bevor sie sich auf den Weg machte. Nach einer Reihe technischer Probleme auf See erhielten sie endlich einen langen, genauen Blick auf das Sidewheel-Gelände, nur um zu erkennen, dass es nicht Mittelamerika sein konnte. Schlimmer noch, als sie sich auf ein vielversprechendes zweites versunkenes Schiff konzentrierten, erwiesen sich die Gerüchte der Rivalen als wahr, und Thompson musste auf hoher See eine Reihe gefährlicher Hühnerspiele mit zwei aggressiven Bergungsschiffen spielen, die das Gelände des Sidewheel umkreisten. Trotz der Störung konnte er ein Beispielartefakt von der neuen Site (genannt Galaxy) abrufen und sich so einen gültigen Anspruch vor einem Bundesgericht sichern.

Nach all dem wurde Thompson von neuen Zweifeln heimgesucht, als im Winter 1987-1988 eine weitere Analyse der Sonardaten ergab, dass ein dritter Standort, etwa 40 Meilen von Galaxy entfernt - die Sonartechniker hatten ihn ursprünglich als Felsvorsprung bezeichnet Sandverwehungen - hatten eine noch höhere Chance, das Trümmerfeld Mittelamerikas zu sein. Thompson erzählte nur einigen seiner Kollegen von diesen neuen Informationen und beschloss, die Saison 1988 zu beginnen, indem er heimlich zum dritten Standort, Galaxy II, ging, während er eine Titelgeschichte führte, in der er nur dort war, um Tests ihres neuen ROV durchzuführen.


Kurz vor Mittag des 11. September startete die Tech-Crew des Arctic Discoverer das ROV, das ohne Zwischenfälle an einem Steuerkabel befestigt war. Es dauerte anderthalb Stunden, bis das Fahrzeug den Boden erreichte, 8000 Fuß unter ihm. Nach dem Mittagessen begann sich die Besatzung im Kontrollraum neu zu gruppieren: John Moore, ein großer, schlaksiger, langhaariger Wrangler von Tiefsee-Tauchbooten, saß auf dem Pilotensitz; Alan Scott, ein Software-Assistent, den alle Scotty nannten, nahm seinen Posten an den Navigationscomputern ein. John Doering, ein Veteran vieler früherer Schatzsuchen und der Besitzer eines erfahrenen Auges für Unterwasserartefakte, saß links von Moore auf dem Sitz des Copiloten. Milt Butterworth, ein Fotograf und Archivar, stand in der Nähe und begann, die audiovisuellen Monitore zu scannen. und Bob Evans, ein Geologe und Datenanalyst, saß hinter ihnen auf einem Stuhl an der Wand, wo er alle Monitore gleichzeitig sehen konnte. Tommy Thompson saß auf einem Stuhl in der Mitte des Raumes, seine Zehen berührten den Teppich und seine Knie pumpten vor nervöser Energie.

Der schwarzwandige Kontrollraum war klein und hatte eine niedrige Decke aus Akustikschaum. Zum Schutz der Computer wurde die Temperatur kühl gehalten - 65 Grad oder weniger. Auf drei Seiten füllten vom Boden bis zur Decke gestapelte Computer, Monitore und Digitalanzeigen den Raum. Auf einem Fernsehbildschirm konnten sie sehen, wie das Kabel immer noch von der großen Trommel an Deck abführte. Die einzige Beleuchtung kam vom Leuchten der Monitore und den Anzeigen auf den Digitalanzeigen. Um 13:33 Uhr hatten sie Sichtkontakt mit dem Boden.

Das Mesotech-Sonar fegte hundert Meter außerhalb der Reichweite der Kameras in die Dunkelheit. Ein Ziel würde zuerst auf dem Mesotech-Display angezeigt, und dann, ungefähr drei Minuten später, würde das ROV über das Ziel fahren und es würde in einer Lichtflut auf einem Videomonitor erscheinen.

Eine halbe Stunde nach Beginn des ROV registrierte das Sonar einige kleine Ziele im Hafen. Moore rief den Kurs des Fahrzeugs und die Peilung der Ziele heraus, und Scotty drehte sich um, um diese im Navigationsprotokoll aufzuzeichnen. Plötzlich rief Moore immer mehr Ziele. "Ich bekomme Sonar-Action", sagte Moore. "Wir haben hier wirklich große Action!"

In den Glanz des Lichts glitt nun das erste der kleineren Ziele, die Moore einige Minuten zuvor auf der Mesotech gesehen hatte: drei weiße Artefakte im Sediment.

"Kulturelle Ablagerungen hier", sagte Moore. "Ja, wir haben einen Teller, wie es aussieht."

Das große Objekt, das er auf der Mesotech gesehen hatte, würde auf der Backbordseite unter die Kamera kommen, aber als das ROV das Ziel erreichte, begann es sich nach Steuerbord zu drehen. Moore sprach mit dem Fahrzeug: "Ich möchte nicht, dass Sie sich in diese Richtung drehen. In die andere Richtung, in die andere Richtung."

Plötzlich begann in der unteren linken Ecke des Monitors ein riesiger, bauchiger Schatten zu wachsen. Jemand schrie: "Schau dir das an! Schau dir das an!"

"Whoa!" Doering brüllte. "Wow wow!"

Thompson murmelte: "Oh mein Gott!"

Ein gigantisches Schaufelrad, das im Schlamm lag, stieß in Sichtweite.

"Du weißt was das ist!" Schrie Doering.

"Keine Scheiße!" Moore antwortete.

Sie hatten kaum Zeit gehabt zu realisieren, was sie sahen, als Bob Moore plötzlich anrief: "Steh jetzt besser auf!"

"Ich halte gerade an", sagte Moore.

Evans hatte monatelang das Sonarbild dieser Stelle untersucht. Er wusste es besser als er seinen Schrank kannte. Wenn seine Berechnungen korrekt waren, war das ROV nur Sekunden von der Kollision mit etwas entfernt, das einen langen Sonarschatten auf das Sonagramm warf.

Gerade als Moore das Fahrzeug anhob, wurde ein schmiedeeisernes Kurbelgetriebe von der Größe eines Aktenschranks im Schein der Lichter, die keine zwei Fuß unter dem ROV lagen, plötzlich weiß. Das Zahnrad befand sich am Ende einer Eisenwelle, die 30 Fuß von der Mitte des zusammengeklappten Rades entfernt war.

"Oh Scheiße!" Schrie Moore. "Nein, shhhh -"

Auf dem Meeresboden lag das Steuerbord-Schaufelrad eines alten Dampfers, der wie der Käfig eines antiken elektrischen Ventilators aussah. Die Eisenspeichen strahlten immer noch von der Mitte aus, und nur das Holz seiner Paddel fehlte. Als das Fahrzeug langsam vorbeifuhr, warf das Rad einen weblike Schatten auf den Meeresboden, der im Licht tanzte. Rustikel tropften von seinen Unterseiten und Seesterne lagen drapiert über seinen Speichen.

Jeder Mann im Raum wusste, dass niemand wusste, wie genau Scotty das Navigationssystem einstellen konnte, wie akribisch Evans Geometrie und Trigger rendern konnte oder wie geschickt Moore das Fahrzeug fliegen konnte oder wie klar Butterworth die Kameras fokussieren und beleuchten konnte Schlagen Sie jemals mit einer Kamera ein Tiefseeziel auf der ersten Spurlinie. Je.Sie hatten eine größere Chance, die Ohio State Lottery zu gewinnen, als einen solchen Schuss in der Tiefsee.

Galaxy II war kein Testgelände mehr.

Obwohl die Entdeckung des Seitenraddampfers die Chancen für Thompson drastisch erhöht hatte, bewies es immer noch nicht, dass er Mittelamerika gefunden hatte. Er wusste, dass ein anderes Seitenrad in dieser Region des Atlantiks gesunken war und dass ihre Daten zeigten, dass es innerhalb des Wahrscheinlichkeitsbereichs liegen könnte.

Während die Tech-Crew auf die Monitore starrte, trieb Moore das Fahrzeug über dem Schiff. Mittschiffs sah aus wie ein Schrottplatz auf dem Land im Winter, ruhig, gelassen, in Weiß begraben; wie Haufen alter Traktoren und alter Autos, umgeben von grauen und verwitterten Zaunpfosten, alle unter ein oder zwei Zoll Schnee. Aber in diesen Haufen befanden sich die Motoren und Kessel sowie Wassertanks und Zahnräder eines einst stolzen Dampfers. Ihre Geschmeidigkeit, ihre Schwärze, die vergilbte Patina ihrer Decks, der breite rote Streifen am Heck entlang ihres unteren Wals waren alle zusammengebrochen und hatten sich in blaue Asche verwandelt. Ihre Spinnennetze aus Leichentüchern und die Majestät ihres Segels und ihre wirklichen Muskeln - die riesigen Dampfmaschinen mit zehn Fuß langen Kolbenhüben - waren verschwunden oder lagen in Unordnung.

Am Ende des vierstündigen Tauchgangs hatte sich die Ruhe im Kontrollraum beruhigt, und Thompson versuchte, die Auswirkungen dessen, was sie gesehen hatten, zu verarbeiten. Als er sich auf diese Reise vorbereitete, hatte er jedes mögliche Szenario untersucht, aber er hatte nicht viel Zeit damit verbracht, sich zu fragen, was er tun würde, wenn sie beim ersten Tauchgang auf gusseisernen Seitenrädern von der Größe eines Bauernhauses landeten. Wenn dies Mittelamerika war, dann lagen irgendwo auf dieser Seite Hunderte Millionen Dollar in Gold, und so viel Geld brachte die Leute dazu, verrückte Gedanken zu denken und verrückte Dinge zu tun. Nur die sechs Männer im Raum durften wissen, was sie entdeckt hatten. Und von nun an darf während eines Tauchgangs nur noch die notwendige technische Crew den Kontrollraum betreten.


Thompson, der 1952 geboren und in Defiance, Ohio, aufgewachsen war, hatte immer eine mechanische Neigung und ein hartnäckiges Interesse daran gehabt, die Dinge gründlich herauszufinden. Er wuchs in einer Familie voller Lehrer und Akademiker auf, bastelte endlos, baute Telefone, zerlegte Maschinen, baute einen funktionierenden Tauchapparat mit einem Gasofenregler und vier Propanflaschen. Im College fuhr er in einem Amphibienauto herum und baute später einen alten Diesel-Mercedes auf Speiseöl um. Nach seinem Abschluss plante er, zwei 55-Gallonen-Fässer mit Pommes-Frites-Öl hinter das Auto zu schleppen, von Küste zu Küste zu fahren und bei McDonald's anzuhalten, um unterwegs zu tanken.

Thompson hatte eine fast manische Intensität. Er sprach mit Freunden über die Auswirkungen einer Überdosierung mit Kalzium oder der Lasertechnologie oder über die neuesten Entwicklungen in der Gruppenpsychologie oder den ganzheitlichen Ansatz für irgendetwas. Ein Bekannter sagte, es sei, als würde man jemandem zuhören, der über LSD stolpert, nur dass Tommy seine Aktivitäten im Auge hatte - er hatte immer zwischen sieben und 14 persönliche Forschungsprojekte zu allen möglichen Themen zu einem bestimmten Zeitpunkt im Gange - und er schien es immer genau zu wissen wovon er sprach. Er las wissenschaftliche Arbeiten und rief dann den Autor an, um arkane Wendungen in seiner Arbeit zu besprechen. Er perfektionierte ein Händchen dafür, den Schlüsselexperten auf dem Gebiet zu finden, an dem er gerade interessiert war.

Sein zentrales und beständiges Interesse war jedoch die Herausforderung, im tiefen Ozean zu arbeiten. Er träumte davon, ein ROV zu bauen, das er aus einer Entfernung von Tausenden von Metern bedienen konnte: das ultimative Schweizer Taschenmesser der Unterwassertechnologie mit Greifern, Sägen, Baggern, Bohrern, Gebläsen, Kameras und Lichtbäumen. Entdecker und Wissenschaftler hatten jahrhundertelang Tauchfahrzeuge eingesetzt, aber in den frühen 1980er Jahren, als Thompson begann, seine Bemühungen zur Suche nach Mittelamerika zu mobilisieren, bestand das eigentliche Problem bei jedem bemannten oder unbemannten, angebundenen oder nicht angebundenen System darin, dass dies nicht möglich war Führen Sie unten keine wichtigen Aufgaben aus. Thompson wollte der Erste sein, der dieses Problem löste.

Die gesamte Praxis aus seinen Jahren des ehrgeizigen Brainstormings und des Sammelns von Informationen wurde jetzt genutzt. Ein potenzieller Investor hörte sich Thompsons Vorschläge und Erklärungen an, sicher, dass er eine charmante, aber unpraktische Kuriosität war, und wurde dann langsam davon überzeugt, dass seine Ideen solide, seine Pläne absolut solide und sein Unternehmen unwiderstehlich aufregend waren. Mit herausfordernden Fragen konfrontiert, hat Thompson bewiesen, dass er jede Eventualität vorweggenommen hat, und er hat seine Erfolgschancen nie überverkauft. Er war vorsichtig und diskret - sogar geheimnisvoll - in einer Weise, die Sinn machte. Wie sich herausstellte, besaß er auch die kühne Spontaneität eines Kriegers und Spielers, wenn es nötig war. Er hatte bewiesen, dass im Sommer 1987, als er mehreren Eindringlingen auf der Suche nach Schätzen gegenüberstand, moderne Piraten, die versucht hatten, seinen Standort im Atlantik zu erobern. Es war nie ganz klar, ob sich die Besatzungen dieser anderen Schiffe unabhängig voneinander auf dasselbe Zielgebiet konzentriert hatten oder einfach versucht hatten, Thompsons Behauptung zu überspringen, aber Thompson hatte sie unter Anwendung der Seeregeln der Straße und einer gewagten Brinksmanier entscheidend besiegt.

Vor allem hatte sich Thompson der Verlockung des sogenannten Schatzsuchersyndroms widersetzt, der überwältigenden Versuchung, den Beweisen Ihrer Hoffnungen zu glauben, anstatt den grundlegenden Beweisen wissenschaftlicher Forschung und fundierter Wahrscheinlichkeiten. Als alle auf seinem Schiff die Entdeckung des Seitenrads auf dem Sonar feierten und den Sieg erklärten, bestand Thompson darauf, die Sonaruntersuchung seiner Wahrscheinlichkeitskarte fortzusetzen. Einige von ihnen dachten, seine Hartnäckigkeit sei fast fanatisch, aber während dieser letzten Läufe wurde die Galaxy II-Site aufgezeichnet. Thompsons Beharren darauf, dass alle Daten umfassend ausgewertet werden, hatte sie an mehreren verführerischen Schimären vorbei und direkt zu der gegenwärtigen Möglichkeit geführt, dass Mittelamerika und ihr Gold jetzt direkt unter dem Kiel des Arctic Discoverer warteten.


12. September. Sie starteten an diesem Abend um 8:30 Uhr erneut, und das ROV traf kurz vor zehn Uhr unten ein. Jeder im Kontrollraum war sich der Bedeutung des Datums bewusst. In der sturmgepeitschten Dunkelheit derselben Nacht, genau 131 Jahre zuvor, war Mittelamerika unter die Wellen gestürzt, 8000 Fuß gesunken und gegen den Meeresboden gekracht.

Um Mitternacht schwebten sie über einem Gebiet, von dem sie vermuteten, dass es einst ein kleiner Vorreiter des Pilothouses war. Moore hatte das Fahrzeug auf drei Meter gesenkt, als Butterworth sagte: "Was ist das?"

Alle durchsuchten die grau-weiße Landschaft des Vordecks, sahen aber nichts außer mehr Schlick und seltsamen grauen Linien.

"Es sieht aus wie eine Glocke", sagte Butterworth.

Er ging zu Doerings Monitor und zeigte auf den Bildschirm.

Ein grauer Buckel schmiegte sich in den Schlamm, etwas, das abgerundet zu sein schien, mit vielleicht einem leichten Flansch. Moore brachte das Fahrzeug näher heran und sie untersuchten das Artefakt 20 Minuten lang. Moore klopfte leicht auf das vordere Triebwerk, um sanft Wasser zu waschen und den Schlick vom Flansch zu werfen. Als die Szene klar wurde, stimmten Evans und Doering Butterworth zu: Es war nicht nur eine Glocke, sondern auch eine Inschrift, obwohl sie so fleckig war, dass sie die Inschrift nicht lesen konnten. Wenn sie es an die Oberfläche bringen könnten, könnte die Glocke ihnen sagen, ob dieses Schiff Mittelamerika war.

Sie waren in die zweite Septemberhälfte übergegangen, aber das Wetter in der Spätsaison hielt sich nur knapp am Rande, mit Windstärken von bis zu 20 Knoten und einer Höhe von sechs Fuß. Unabhängig vom bedrohlichen Wetter musste ihre fortgesetzte Erkundung des Ortes methodisch sein: Filmen und Fotografieren, bis sie den Ort dokumentiert hatten und wussten, wo sie mit der Suche nach dem Gold beginnen sollten.

Dann verloren sie fünf Tage durch eine Reihe von Ausrüstungsproblemen und brachen Tauchgänge ab. Erst am Nachmittag des 22. ließen sie das Fahrzeug wieder auf der Baustelle herumlaufen.

Gegen Ende des Tauchgangs flog Moore das ROV über das Trümmerfeld, etwa 50 Fuß entfernt. Als sie über den Meeresboden fuhren, bemerkte jemand eine feste geometrische Form, die allein lag. Es schien eine andere Schachtel zu sein, nur viel kleiner als die, die sie zuvor fotografiert hatten. Moore führte das Fahrzeug herüber und schwebte über der Kiste. Als er tiefer sank, stellten sie fest, dass es sich um einen Lederkoffer handelte, und etwa zehn Zentimeter entfernt saß eine weiße Teetasse.

"Es sah aus wie ein Bahnsteig im nebligen London", erinnerte sich Doering. "Als würde jemand auf seinem Koffer sitzen und seinen Tee trinken, und sein Zug kam herein, und er stellte die Tasse ab, um den Zug zu erreichen, und vergaß seinen Koffer."

Moore brachte das ROV näher. Eine weiße gefiederte Koralle stieg aus dem braunen Leder auf, und große rosa Anemonen klebten an der Oberseite und an den Seiten. Unter dem Griff befand sich ein Typenschild, aber die Buchstaben waren mit Sedimenten bedeckt. Moore richtete das vordere Triebwerk auf den Koffer und drehte es einige Umdrehungen für eine leichte Wäsche. Als sie die Briefe immer noch nicht lesen konnten, ließ er das Triebwerk eine Berührung schneller laufen, und plötzlich öffnete sich der Koffer wie eine Muschelschale, hing kurz auf - er war mit ordentlich gefalteten Hemden verpackt - und schloss sich dann langsam wieder.

Nach jedem Tauchgang entwickelten entweder Doering oder Butterworth den Film aus den Dreharbeiten des Tages, schnitten die Rahmen in Streifen, wischten sie ab, hängten sie zum Trocknen auf und legten die Streifen auf einen Leuchttisch, um mit einer Lupe zu lernen. Die Bilder dieser Standbildkameras waren näher, schärfer und detaillierter als die, die während des Tauchgangs auf den Monitoren angezeigt wurden. Auf der Suche nach Gold konnte die Besatzung die Website nur durch Analyse dieser Nahaufnahmen verstehen.

Weil Wasser das Licht biegt, werden die Farben des Regenbogens ausgelaugt, bevor sie die Kameras erreichen. Je näher das ROV ist, desto lebendiger ist die Farbe. In unterschiedlichen Entfernungen könnten Farben, Formen und Texturen kombiniert werden, um Kohlenklumpen und Holzstücke in eine Flasche Wein zu verwandeln - oder einen Stapel Münzen oder einen gesprenkelten Goldbarren.

Bei einem Tauchgang sahen Evans und Butterworth ein ziegelsteinartiges Objekt im Holz liegen. Moore griff mit dem Manipulator nach dem Ziegelstein, fing ihn mit der Kieferspitze von der Seite auf und stieß ihn nach oben, bis er umkippte und eine winzige Sedimentwolke aufwirbelte. Ein Goldstein wiegt siebenmal mehr als ein Tonziegel und wäre daher nicht so leicht umgekippt. Hunderte oder sogar Tausende dieser Lehmziegel könnten auf dem Gelände liegen und sich als Goldbarren tarnen.

Das verwirrendste aller irreführenden Anzeichen von Gold auf der Baustelle waren die von Röhrenwürmern zurückgelassenen Hüllen. Als sich die Würmer zu einem Balken bohrten, bildeten sie Schnörkel aus Kalziumkarbonat, wie Muscheln, sechs bis zehn Zoll lang. Als die Hölzer schließlich auseinander brachen, fielen die weißen Hüllen, um andere Hölzer in den Trümmern zu verunreinigen. Dann trieb das Eisenoxid, das aus Hunderten Tonnen korrodierendem Eisen blutete, durch das Wasser und färbte die Späne gelblich-orange. In einer Entfernung von nur einigen Fuß ließen die hellen Lichter, die auf diese befleckten Späne fielen, sie wie zusammengebrochene Stapel von Goldmünzen glitzern. Die Seite wurde mit ihnen bedeckt.


In der Nacht des 24. September brachten SIE die Glocke hoch und untersuchten sie im Schein eines Flutlichts unter einer Markise an Deck. Flecken von Hellorange und Grünspan fleckigen das dunkelgraue Grün der Glocke, aber in dem Band um die Oberseite der Glocke konnten sie die Inschrift erkennen: MORGAN IRON WORKS NEW YORK. Morgan war die Gießerei gewesen, die die Armaturen und die riesigen Dampfmaschinen Mittelamerikas gegossen hatte. Sie konnten auch die letzten beiden Zahlen eines Datums erkennen: 53. Mittelamerika war 1853 zum ersten Mal in See gestochen. Es war kein Gold, aber die Glocke war das nächstbeste.

Am Morgen des 27. September starteten sie das ROV, obwohl die Meere fünf bis acht Fuß erreichten, und setzten ihre fotografische Vermessung fort. Butterworth und Doering waren sich jedoch nicht sicher, wie viele Aufnahmen sich ergeben würden, da die Kameraverschlüsse zu kleben schienen und der Blitz oft nicht synchron war.

Sie konzentrierten sich auf einen Bereich, in dem die Hölzer scharf und gezackt und mit Löchern übersät waren. Als sich das ROV näherte, bewegten sich Schatten im Hintergrund, was Moore ein besseres Gefühl für die dritte Dimension gab. Doering wies auf einen Strahl hin, der fast wie der Kopf eines Wasserspeiers aussah. Mit dem Fahrzeug fünf Fuß hoch feuerte Butterworth die Standbildkameras ab, und die ganze Szene hellte sich im Blitz auf. Weiße Partikelflecken schwebten vorbei. Er feuerte die Kameras erneut an und ein paar glänzende Stellen reflektierten die Lichter des Fahrzeugs. Die Kameras waren auf eine Vertiefung gerichtet, in der sie viele kurze, gerade, graue Linien sahen, wie kleine, mit Staub bedeckte Steine.

Am nächsten Morgen ging Doering in die Dunkelkammer, um den Film über den Wasserspeier zu entwickeln. Er begann mit den Kassetten der Backbordkamera, aber als er den Film aus dem chemischen Bad zog, ihn in Streifen schnitt und zum Trocknen aufhängte, stellte er fest, dass der erste Streifen schwarz war. So war der nächste und so war der nächste. Die gesamte Kassette war irgendwie überbelichtet worden. Angewidert von sich und den Kameras ging Doering zum Mittagessen in die Kombüse.

Nachdem er ins Fotolabor zurückgekehrt war und den Film von der Steuerbordkamera verarbeitet hatte, war er erleichtert zu sehen, dass sich Bilder auf diesen Streifen befanden. Nachdem der Film getrocknet war, legte er die Streifen auf den Leuchttisch, um die Belichtung zu überprüfen.

Seit über 15 Jahren befasst sich Doering mit Dingen unter Wasser. Er hatte Artefakte auf dem Grund des Ozeans gesehen, die drei oder vier Jahrhunderte zurückliegen, als Entdecker und Eroberer die Karibik noch mit Schiffen aus der Neuen Welt befahren hatten. In früheren Gesellschaften hatte er Werkzeuge und Krüge und Geschirr und Schalen und Kanister und Fläschchen gesehen und Glas geschnitten. Er hatte Rüstungen und Schwerter und Harquebusse und Kanonen gesehen. Er hatte Sammlungen von Juwelen und Silberbarren gesehen. Er hatte Gold gesehen. Aber nichts hatte ihn auf das vorbereitet, was ihn jetzt auf dem Leuchttisch erwartete.

Mit dem ersten Streifen legte er die Lupe über eines der Bilder und spähte durch die Linse auf den unglaublichsten Anblick, den er je gesehen hatte: Stapel von Münzen und Goldbarren jeder Größe und Form, die nur dort saßen. Er sah sich andere Streifen an, und es gab noch mehr, Stapel und Stapel.

Doering nahm den ersten Streifen, griff nach der Lupe und ging zwei Schritte nacheinander bis zum nächsten Deck, wo er Thompson und ein Besatzungsmitglied im Kommunikationsraum fand. Die Tür war offen, also ging er hinein und schloss feierlich die Tür hinter sich. Er erinnerte sich daran, dass er versucht hatte, die Worte herauszuholen, aber nur sagen konnte: "Wah, wah, wah."

Er reichte Thompson den Streifen, der ihn gegen das Licht hielt. Doering hörte, wie Thompson etwas murmelte wie: "Junge, ich hätte nie gedacht ..." Thompson erlaubte sich ein freudiges "Yahoo!" und dann begannen die drei Männer leise ihren Triumph zu feiern.


Das Gold könnte für die Aufnahme da sein, aber an diesem Nachmittag senkte sich das Wetter, und für die nächsten drei Tage konnten sie nicht tauchen, als der Wind heulte und die Meere in einer Höhe von acht bis zehn Fuß hereinrollten.

Am 1. Oktober kehrte das ROV auf den Grund zurück und schwebte knapp über dem Gebiet, das sie jetzt Bank of California nannten. Nachdem sie die Szene einige Minuten lang überblickt hatten, ließ Moore das Fahrzeug tiefer sinken. Die Stapel von Münzen und Barren, die Doering schockiert hatten, lagen größtenteils mit Sedimenten bedeckt. Doering hatte gesehen, wie Gold unter dem weichen Weiß hervorschaute, harte Winkel von gelben Balken schief und große Mengen kleiner, runder, flacher Gegenstände mit einem Hauch von Orange, Braun und Gelb durch den Schlamm. Entlang des Wasserspeiers befanden sich hundert oder mehr Münzen, deren Glanz Butterworth aufgefallen war, weil sie an einem Ort ruhten, an dem die langsame Strömung sie ständig sauber wusch.

Moore richtete das vordere Triebwerk nach unten und schickte eine sanfte Wäsche Wasser, um das Abdeckmaterial wegzublasen. Das Sediment war dünn, aber als das Triebwerk eintraf, explodierte es nach oben, wirbelte in Wolken, löschte die verrotteten Hölzer aus und ließ die Monitore weiß werden. Einige Minuten lang konnten die Techniker nichts als das aufgewühlte Sediment sehen. Dann begannen die Wolken mit der Strömung zu treiben und der Blick auf die Monitore begann sich zu klären, was eine erstaunliche Vision enthüllte.

"Der Boden war mit Gold ausgelegt", erinnerte sich Thompson später. "Gold überall, wie ein Garten. Je mehr Sie schauten, desto mehr sahen Sie Gold aus allem herauswachsen, eingebettet in all das Holz und die Balken. Es war erstaunlich - Riegel, die wie Brownies auf dem Boden gestapelt waren, Riegel, die wie Brote gestapelt waren, Balken, die in die Ecke eines Raumes gerutscht zu sein scheinen. Einige der Balken bildeten eine Brücke. Alle Goldbarren überspannten einen Schatzbereich hier und einen anderen Bereich hier, Wasser darunter, und die Decks brachen auf beiden Seiten durch. Dann Es gab einen Balken mit darauf gestapelten Münzen, der ihn nur bedeckte. Man konnte die Oberseite des Balkens nicht sehen, er hatte so viele Münzen darauf. "

In einem 30 Fuß breiten Haufen lagen Goldbarren wie die Trümmer eines gerade abgerissenen alten Gebäudes aufeinander. Und Münzen einzeln, Münzen gestapelt, Münzen, die sich einmal in Stapeln befanden, fielen jetzt in ausgebreitete Stapel, einige Münzen waren mit Rost getönt, andere mit ihrem ursprünglichen Minzglanz. Bis auf einen winzigen gedrungenen Hummer, der sich vorsichtig über Stapel von Münzen bewegte, lag die Szene vollkommen still. Aus einem anderen Bereich ragte ein Münzturm heraus, acht Stapel Goldmünzen, 25 Münzen auf einem Stapel, alle Stapel stießen aneinander wie Pokerchips, die sich noch im Regal befanden. In der Nähe befand sich ein zehn Zoll hoher Hügel aus Goldstaub, der mit Nuggets übersät und von zwei kleinen Goldbarren bedeckt war

"Ist das nicht erstaunlich?" Sagte Evans.

"Das ist unglaublich", stimmte Doering zu.

Während die Kameras die Stapel fegten, beobachtete Thompson die Monitore, wie Gold in Sicht kam, vorbeiging und durch noch mehr Gold ersetzt wurde. Die Szenen leuchteten immer wieder mit dem Knall der Blitze auf. Zwei Stunden lang machten sie Dutzende von Bildern.

An diesem Nachmittag wies Thompson Moore schließlich an, die ersten Artefakte zu bergen. Mit einer Fingerspitzenbewegung, als würde er Flöte spielen, bewegte Moore den Hauptarm auf seiner Konsole, und der Manipulator am ROV streckte die Hand über einen Stapel Münzen aus, beugte sich am Handgelenk nach unten und hielt inne, fast so, als würde er über die Flöte nachdenken Haufen; dann ließ es sich vorsichtig fallen, spreizte die Teflonbacken, schloss sie, hielt erneut inne und hob eine einzelne Münze. Er legte die Münze in ein nummeriertes Fach in einer Plastikschale. Bald hatten sie sechs Artefakte, jedes eine kleine Bar oder Münze, die am Rand der Szene gesammelt wurde.

Als nächstes konzentrierten sie sich auf eine Pyramide von mindestens hundert Münzen und bewegten die Kameras langsam näher und näher.Auf einer 20-Dollar-Münze konnten sie die Worte "Vereinigte Staaten von Amerika" sehen, einen Adler, der von den Sonnenstrahlen umgeben war, 13 Sterne in einem engen Oval über dem Adler und ein winziges "s", das Zeichen des San Francisco Mint.

"Wow", sagte Thompson und zeigte auf eine andere Münze. "Lies das Datum, John."

Moore rückte die Kamera näher an eine Münze heran, die so rein und glänzend war wie an dem Tag, als sie die San Francisco Mint verließ. Es war mit der Büste von Lady Liberty verziert, ihr Haar war mit einer Tiara gekrönt und lief in Locken über ihren Hals, und ihre Locken hörten kurz vor dem Datum "1857" auf.


Die See war weiterhin rau und sie verloren weitere vier Tage durch technische Störungen und Geräteausfälle. Sie beendeten die Reparaturen am späten 5. Oktober und über Nacht verbesserte sich das Wetter. Bei Tagesanbruch des nächsten Morgens schaukelte der Arctic Discoverer sanft in drei Fuß langen blauen Wellen, so nahe an der Ruhe, wie sie es in fast zwei Wochen gesehen hatten. Sie waren 39 Tage auf See gewesen.

Am frühen Nachmittag, nicht lange nachdem sie das ROV gestartet hatten, begannen die blauen Wellen höher zu steigen und sich zu verdunkeln. Thompson war entschlossen, fortzufahren: Dies würde wahrscheinlich der letzte Tauchgang des Jahres sein, und er wollte ihn zählen lassen, aber als sie die Goldernte in den ruhigen Tiefen unten wieder aufnahmen, schärften sich die Wellenoberseiten allmählich und wurden grau. In der Mitte des Schiffes dämpfte die schwere Isolierung, die den Kontrollraum kühl und trocken hielt, auch das Geräusch und das Gefühl des Meeres. Die Tech-Crew konnte nur das dumpfe, zeitweise Brummen der Triebwerke hören und spürte nur den geringsten Anstieg, als sich das Schiff über die ankommenden Wellen hob.

Bei Sonnenuntergang blickte Burlingham über den äußersten Rand des Golfstroms hinaus und sah dunkle Wolken zwischen zwei Fronten ausbrechen, die sich dann nach oben wölbten und sich am Horizont entlang erstreckten. Er schätzte, dass die Böenlinie nur 25 Meilen entfernt war und auf das Schiff zusteuerte. Als das letzte Licht verblasste, begann die Arctic Discoverer über unruhige, dunkle Wellen zu schaukeln, und ihr Bogen hob sich immer höher. Dann sank die Temperatur und die Markise auf dem Vordeck begann sich zu wellen und im Wind zu schnappen.

Burlingham strahlte den Kontrollraum aus. "Du solltest es jetzt besser ansprechen", sagte er ihnen.

Thompson hörte die Warnung, arbeitete aber weiter. Er war entschlossen, eine beträchtliche Menge Gold wiederzugewinnen, tat es jedoch vorsichtig. Um 20 Uhr hatten sie 32 weitere Goldartefakte aufgenommen.

Der Wind war stark auf 25 Knoten gestiegen. Laut dem neuesten Wetterfax war die Störung, die Burlingham bei Sonnenuntergang am Horizont gesehen hatte, kein Gewitter. Es war ein riesiges Frontsystem mit genug Energie, um die Größe der Wellen und die Intensität des Windes zu verdoppeln.

Er funkelte Thompson wieder im Kontrollraum an. "Diese Front wird in zwei Stunden bei uns sein", sagte er. "Wir sollten sofort mit den Wiederherstellungsvorgängen beginnen."

"Wir sind auf etwas Wichtiges", sagte Thompson.

"Gut", sagte Burlingham. "Wir werden 10 bis 15 Fuß See laufen." Burlingham musste Thompson nicht sagen, was das bedeutete. Zehn Fuß hohe Meere machten eine Erholung fast unmöglich.

Eine Stunde später hatte die See acht Fuß erreicht, der Wind wehte mit fast Sturmstärke, und Schaum begann die Wellen zu streifen. Um 21.13 Uhr befahl Thompson dem Team, mit der Wiederherstellung zu beginnen, nachdem 40 weitere Goldmünzen und -barren in den Artefaktschalen versteckt waren.

Um 10:30 Uhr näherte sich das ROV der Oberfläche, und seine Lichter waren zeitweise unter den Wellen sichtbar. Der Wind hatte sich zu vollem Sturm verstärkt. Ein Decksmann hockte auf Händen und Knien und hob sich über das Bollwerk auf die Heldenbretter, als das Schiff abfiel und ein 12-Fuß-Meer die Breitseite traf. Die Welle explodierte vom Schiff, aber er hielt sich fest. Dann ließen sich Burlingham und ein anderer Besatzungsmitglied neben dem Decksmann auf die Bretter fallen, als die Welle abfiel. Nacheinander rollten die großen Wellen an der Seite des Schiffes entlang und nahmen die drei Männer unter sich.

Mit dem ROV direkt unter der Oberfläche gab Burlingham Doering, der den Kran bediente, ein Zeichen, das Fahrzeug auf sie zuzuschwenken. Als sich der Kran näherte, trennten die drei Männer auf den Heldenbrettern das Kabel und hängten das Fahrzeug an einen Draht, der vom Kran kam. Dann gab Burlingham das Signal, im Draht zu winden.

Der Kran schwang auf das Schiff zu, das begonnen hatte, nach Steuerbord zu rollen. Plötzlich gab es ein lautes Knallen und das ROV raste auf die drei Männer auf den Heldenbrettern zu. Sie warfen sich über die Reling und kletterten nach achtern, als das Fahrzeug das Wasser überflog und gegen den Einsatzarm prallte. Die Elektronikkugel des ROV explodierte und goldene Funken überschütteten das Deck. Das Zahnrad an der Basis des Krans war auseinandergeblasen, und der Kran war nach dem Willen des Meeres. Das Fahrzeug prallte ein zweites Mal gegen den Einsatzarm, und mehrere Batteriepacks platzten und sprühten Öl über das Deck.

Um zu versuchen, die Schaukel zu kontrollieren, griff Bob Evans mit einem Bootshaken nach einer Markierungslinie, die von der Seite des Krans kam. Thompson und die anderen Männer packten sich und hievten zusammen, stolperten und rutschten auf dem Ölteppichdeck und versuchten, die Leine zur Steuerbordschiene zu ziehen. Aber bevor sie es so weit ziehen konnten, begann das ROV nach außen zu schwingen und zog die sechs über das Deck zurück.

Doering versuchte, den Kran hoch genug anzuheben, damit das ROV beim nächsten Schwingen die Schiene freimachen und ihn an Deck fallen lassen konnte. Es war der schlimmste Moment für eine weitere Fehlfunktion, aber in diesem Moment starb der Motor des Krans. Der Kran war in seiner gebogenen Position verriegelt, und das 5.000-Pfund-Fahrzeug wurde immer wieder gegen die Seite des Schiffes geschlagen. In seiner Verzweiflung sprang Doering vom Sitz und griff mit den anderen nach dem Slogan. Moore sah, was passiert war und verschwand im Vorschiff, wo er den Leistungsschalter für den Kran fand und den Motor neu startete. Als er zurück in den Sturm stürzte, sah er Doering und die anderen ein verlorenes Tauziehen mit dem Slogan über der unnatürlichen Helligkeit des Nachtdecks spielen.

Moore sprang auf den Kransitz, aber er hatte den Kran nie bedient, und als er mit schwarzen Knöpfen auf die Hebelplatte schaute, sah er, dass die Etiketten abgerieben waren. Es war unmöglich zu sagen, welcher Hebel das ROV über die Seite des Decks heben würde. Moore nahm eine wilde Vermutung an und drückte den Hebel, von dem er glaubte, dass er den Drehpunkt kontrollieren könnte. Er hatte richtig geraten: Der Kran begann sich aufzurichten und hob das ROV an, als es zurück zum Schiff schwang.

Thompson und Evans standen fünf Fuß von der Steuerbordschiene entfernt, zerrten immer noch an der Markierungslinie und versuchten immer noch, sie um eine Klampe auf der Steuerbordseite zu locken. Sie sahen auf und sahen, dass das ROV, das sich wild am Ausleger drehte, über den Hafenkanonenwal gesprungen war und über das Deck flog. Die beiden Männer rannten aus dem Weg, kurz bevor das Fahrzeug den Raum fegte, auf dem sie gestanden hatten. Dann drehte es sich am Ende des Auslegers und begann, über das Deck, über den Gunwale und wieder über das Wasser zurückzuschwingen. Als das Fahrzeug wieder einfuhr, drückte Moore einen Hebel und ließ den gesamten Ausleger auf das Fahrzeug fallen. Das ROV prallte gegen das Deck, rutschte hin und her und krachte gegen die Basis des Einsatzarms, wo es schließlich zur Ruhe kam.

Sie waren erschöpft und zitterten und lachten vor Erleichterung. Ein Großteil des ROV war zerstört worden, und die Artefaktschublade wurde zugeschlagen, aber das Fahrzeug war sicher an Bord. Sie brauchten noch drei Stunden, um es auf seinen Parkplatz zu ziehen und mit einem halben Dutzend Leinen zu verankern.

Um 3 Uhr morgens nahm Burlingham die Brücke und nahm Kurs auf 20 Fuß See. Mit blauem Wasser über dem Vorschiff und dem fest an Deck geschnallten Fahrzeug reiste der Arctic Discoverer mit acht Knoten durch den Sturm in Richtung Westen nach Wilmington.


Eine der bemerkenswertesten Errungenschaften der Columbus-America Discovery Group ist die, die Thompson ab Oktober 1988, als er seine 160 Partner in einem Brief darüber informierte, dass er 8000 Fuß unter dem Meer Gold gefunden hatte, bis August 1989, als die Gruppe dies schließlich bekannt gab In der Öffentlichkeit, dass es den Schatz Mittelamerikas wiedergefunden hatte, reisten die Nachrichten nie außerhalb der Partnerschaft.

Die Verpflichtung der Partner zur Geheimhaltung ermöglichte es Thompson und seiner Tech-Crew, sich auf die Weiterentwicklung ihrer Technologie zu konzentrieren und zur weiteren Erkundung und Wiederherstellung an den Standort zurückzukehren. Nach langen Überlegungen und Gesprächen mit seinen Anwälten beschloss Thompson, nicht einmal eine Klage auf der Galaxy II-Website einzureichen, sondern die Angelegenheit ruhen zu lassen, bis er bereit war, im nächsten Sommer zurückzukehren. Alle gingen bereits davon aus, dass das Columbus-America-Team am alten Standort Wiederherstellungsoperationen auf Mittelamerika aufgenommen hatte. Warum der Welt mitteilen, dass der Schatz wirklich woanders liegt?

Bevor sie zu Galaxy II zurückkehrten, hatte Thompson noch ein Problem zu lösen. Als seltene Antiquitäten waren die mittelamerikanischen Münzen weit mehr wert als nur ihr Gewicht in Gold. Selbst der kleinste Einschnitt oder Kratzer einer Münze kann ihren Wert um zwei Drittel verringern, und ein zweiter oder dritter Fehler kann den Preis noch weiter senken. Thompsons Problem war, dass so viele Münzen auf der Baustelle gestapelt lagen, dass es zu teuer und zeitaufwändig wäre, sie akribisch einzeln zu pflücken, aber zwei oder mehr gleichzeitig zu retten, könnte ihr Ende beeinträchtigen.

In diesem Winter hatte Mike Milosh, ein Ingenieur vom Battelle Memorial Institute, der als Berater für Thompson arbeitete, eine scheinbar weit hergeholte, aber geniale Lösung gefunden: Legen Sie eine Form über einen Stapel Münzen, injizieren Sie Silikon in die Form, lassen Sie sie härten und die gesamte Masse in einem Gummiblock anheben. Sie könnten hundert Münzen auf einmal aufheben, und das Silikon würde die Münzen umhüllen und sie schützen.

Am 20. Juli 1989 kehrte der Arctic Discoverer nach Mittelamerika zurück. Die Besatzung legte eine Form über einen Haufen Gold nach dem anderen, räumte Artefakte an den Rändern ab und injizierte das Silikon. Später kehrten sie zurück, um jeden der grauen Flecken wiederzugewinnen. In einem Silikonblock fanden sie 15 Stapel von 20-Dollar-Münzen mit einer Höhe von 30 Münzen oder etwa 450 perfekten Doppeladlern. Nacht für Nacht kam das Fahrzeug mit Goldbarren und Goldmünzen, Nuggets, Quarz mit Goldadern und sogar Haufen funkelnden Staubes angefüllt.

Die Besatzung tauchte bis Mitte September weiter auf dem Gelände, als der Hurrikan Hugo sie in den Hafen von Wilmington jagte. Nach Hugo kehrten sie zur See zurück, aber das Wetter blieb das schlechteste, dem sie begegnet waren. Leute, die mit dem SatCom-Telefon vom Ufer aus anriefen, konnten das Krachen von fallendem Geschirr und Büchern hören. Sturm um Sturm wirbelte über das Wasser und traf das Schiff, bis Thompson schließlich entschied, dass es in diesem Jahr nicht besser werden würde. Es war Zeit, dachte er, den Schatz mit nach Hause zu nehmen.

Zurück an Land hatte Thompson die Dienste von James Lamb, dem Leiter der Münzabteilung bei Christie's, in Anspruch genommen. Als Thompson ihm zum ersten Mal eines der 20-Dollar-Goldstücke von 1857 zeigte, war Lamb verblüfft. "Ein Münzexperte kann eine ganze Karriere durchlaufen und ungefähr zwei dieser Münzen in diesem Zustand sehen", erklärte er. Ein 1857 aus Mittelamerika geborgenes 10-Dollar-Adlergoldstück sei "mit beträchtlichem Abstand das beste bekannte Beispiel". Andere Münzen waren von einer der kleinen privaten Münzstätten geprägt worden, die vor der Eröffnung der Münzstätte in San Francisco im Jahr 1854 existierten, und auch diese waren äußerst selten.

Lamm war ebenso begeistert von den Riegeln. Die meisten Goldrauschbarren in Kalifornien wurden in den 1850er und 1860er Jahren für Münzen eingeschmolzen, was sie heute äußerst selten macht. Die aus Mittelamerika geborgenen Riegel reichten von fünf Unzen bis über 900 Unzen, und es gab Hunderte von ihnen. Darüber hinaus wurde jedes mit einem einzigartigen Satz von Symbolen und Zahlen geschmückt: In einer Ecke erschien ein glänzender Schnitt, in dem der Prüfer eine kleine Probe genommen hatte, um die Reinheit des Goldes zu bestimmen, und die Probe als Gebühr aufbewahrte. Dann hatte der Prüfer den Balken mit seinem Siegel versehen, die "Feinheit" oder Reinheit (z. B. "891 fein", was 89,1 Prozent reines Gold bedeutet) aufgezeichnet, dem Balken eine Serien- oder "Identifikationsnummer" zugewiesen und sein Gewicht in Unzen angegeben . Basierend auf der Feinheit und dem Gewicht und einem Wert von reinem Gold von 20,67 USD pro Unze war die letzte Zahl auf dem Gesicht der Wert des Balkens im Jahr 1857. Neben den einzigartigen Markierungen auf jedem Balken enthielt kalifornisches Gold eher Silber als Kupfer, das gab den Bars ungewöhnliche Brillanz und Glanz.

Eine der größten Bars war nein. 4051, Justh & Hunter, 754,95 oz., 900 Bußgeld, Wert von 14.045 USD im Jahr 1857. Heute ist die Bar allein im Goldbarrenwert fast 250.000 USD wert.


Die Columbus-America Discovery Group ist zweimal nach Mittelamerika zurückgekehrt und hat nun einen Großteil des Goldes zurückgewonnen. 1989 reichten 39 Versicherungsunternehmen eine Klage beim Bundesgericht ein und behaupteten, sie hätten den Verlust von etwa 15 Prozent des Goldes gedeckt, als die Mittelamerika 1857 sank, und daher gehörte ihnen ein erheblicher Teil des Schatzes. Nach umfangreichen Rechtsstreitigkeiten und einer Reihe von Rechtsbehelfen erhielt Columbus-America 1996 den Besitz von mehr als 92 Prozent des umstrittenen Goldes, und 100 Prozent der anderen 18 Tonnen, von denen angenommen wurde, dass sie mit dem Gold gefallen sind Zentralamerika. Es war mit Abstand der größte Bergungspreis in der Geschichte der Admiralität. Bis das Gold verkauft ist, weiß niemand, wie viel es wert sein wird, aber die Summe wird sicherlich Hunderte von Millionen Dollar betragen. Einige haben vermutet, dass es irgendwann eine Milliarde oder mehr sein könnte.

Inzwischen hat Thompson seine Technologie mehr als 150 Wissenschaftlern, Historikern und anderen Wissenschaftlern auf der ganzen Welt zur Verfügung gestellt. In Zusammenarbeit mit Columbus-America und seinen ROVs haben Biologen 13 neue Arten identifiziert. Bei einem der Gegenbesuche in Mittelamerika schwamm ein 22-Fuß-Grönlandhai an den Kameras vorbei; es war um ein Vielfaches größer als jedes zuvor im tiefen Ozean gesichtete.

Tommy Thompson, der persönlich etwa ein Drittel des Goldes besitzt, überlegt weiterhin, wie es am besten vermarktet und verkauft werden kann. Er verbringt den größten Teil seiner Zeit und Energie damit, neue Tiefwassertechnologien zu verfeinern und zu entwickeln, ist jedoch noch nicht bereit zu enthüllen, was diese neuen Technologien sind. Seine Bewunderer glauben, dass er für viele andere Errungenschaften gefeiert werden soll und dass seine Entdeckung des größten Schatzes in der Geschichte nur der Anfang war.

Gary Kinder lebt in Seattle und ist Autor von drei Büchern. Dieser Artikel wurde von angepasst Schiff aus Gold im tiefblauen Meer, erscheint diesen Monat bei Atlantic Monthly Press.

Copyright 1998, Draußen Zeitschrift

Tags: Ausrüstung Außenmerkmale, Stapelartikel, Ausrüstung

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